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SMART buscará más dinero de impuestos a consumidores en boleta electoral de 2020

Kevin Fixler
Written by Kevin Fixler

Electores en los condados de Sonoma y Marín decidirán en marzo si SMART es digno de 30 años más de ingresos por impuestos a las ventas, después de que la agencia ferroviaria finalizara el miércoles una medida de renovación de fondos para la votación primaria de 2020.

La junta directiva de Sonoma-Marin Area Rail Transit dedicó solo unos minutos a formalizar lo que sus miembros reconocen que es un momento crucial en la larga existencia del sistema ferroviario. Fue hecho con poca celebración, ya que la junta de 12 miembros vio el paso como un simple procedimiento, después de que apoyó la misma opción el mes pasado con una votación unánime después de medio año de deliberaciones.

Dadas las implicaciones de la votación de marzo para la salud financiera a largo plazo de la agencia, esencialmente servirá como un referéndum sobre cómo SMART ha cumplido con sus promesas, desde que comenzó el servicio de trenes en agosto de 2017. Si los residentes de los dos condados ofrecen su apoyo como lo hicieron en 2008, extenderá a la agencia el impuesto a las ventas a un cuarto de centavo por un período de 30 años, para garantizar el flujo de fondos primarios de SMART en 2059. Si no brindan la mayoría de dos tercios que la medida necesita, podría poner en peligro la expansión futura y llevar a recortes en el servicio, advirtieron los líderes de la agencia.

“Para mí, es una decisión bastante fácil”, dijo Gary Phillips, presidente de la junta directiva de SMART. “La consecuencia es bastante significativa, porque si se aprueba, y con suerte ese es el caso, abre muchas posibilidades, como continuar las operaciones tal como las conocemos y ampliar otras. Sin eso, es difícil imaginar cómo podrían ser las operaciones, porque cambiarían significativamente por la falta de flujo de dinero que esto proporcionaría”.

Desde abril, mandos superiores de SMART han advertido que los crecientes costos superarán los ingresos dentro de un año. La agencia se vería obligada a gastar los $17 millones que tiene en sus fondos para días difícies en unos pocos años, si no puede encontrar una manera de reestructurar la creciente deuda vinculada a la construcción inicial del sistema.

Sin una renovación anticipada del impuesto a las ventas, que SMART estima generará inicialmente $40 millones por año, la directora financiera Erin McGrath ha declarado en el transcurso de varios meses que la agencia tendría que considerar recortar $9 millones de su presupuesto operativo anual, que está proyectado que supere los $60 millones para 2021. El resultado serían recortes profundos en el servicio diario, que SMART planea expandir para fin de año, así como despidos para una cantidad de su fuerza laboral de aproximadamente 200 empleados.

Opositores a la extensión del impuesto a las ventas de SMART sostienen que la agencia no ha logrado satisfacer a los votantes que autorizaron la Medida Q en 2008 y no ha hecho lo suficiente para ganar lo que algunos han facturado como un cheque en blanco hasta mediados de siglo.

Señalan que la línea actual de 43 millas, desde el norte de Santa Rosa, hasta San Rafael, cuando la medida original prometía 70 millas de servicio, desde Larkspur a Cloverdale, con trenes cada 30 minutos en comparación con las brechas actuales de 90 minutos o más. Hacen referencia a la ruta de usos múltiples para bicicletas y peatones que se suponía que correrían paralelos al sistema de trenes, que solo tiene un tercio completo y en segmentos no continuos. Se preguntan si SMART ha disminuido la congestión a lo largo del corredor de la autopista 101 aún atascado, si ha reducido las emisiones de gases de efecto invernadero en la región o si su uso de cantidad de pasajeros justifica los aproximadamente $600 millones invertidos en el sistema hasta la fecha.

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