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Productores de vino en la Costa Norte reemplazan humanos por maquinaria debido a conflictos laborales

Bill Swindell
Written by Bill Swindell

NAPA — El mensaje fue claro el miércoles en un auditorio lleno de profesionales de la industria del vino: las máquinas se están tomando cargo de la recolección de uvas.

Los gerentes de viñedos que hablaron en el 24º simposio anual Vineyard Economics Symposium en el centro educativo Copia, estuvieron de acuerdo en que están recurriendo más a las máquinas para reemplazar a los humanos en varias labores agrícolas, debido a la escasez de trabajdores y los costosos incrementos para emplearlos. Los agricultores sólo difirieron en la rapidez con que este cambio de ritmo se produciría en los viñedos.

“Lo estamos haciendo ahora, estamos tratando de hacer que los productores escojan máquinas”, dijo Matt Heil, director de suministro de frutas en Copper Cane Wine & Supplies, en el Valle de Napa. Su empresa utiliza maquinaria en 85% a 90% de las selecciones de uva en las costas Norte y Central, con selección manual sólo cuando es necesario.

“La calidad está ahí y la labor humana simplemente va a ser muy difícil”, dijo Heil en el evento de Napa, patrocinado por Wine Business Monthly.

Las máquinas han sido utilizadas para recolectar frutos al menos durante los últimos 30 años en las regiones de uvas selectas para vino de los condados de Sonoma y Napa. A medida que la tecnología mejora, se están utilizando para otras tareas agrícolas durante el resto del año, como la poda, el adelgazamiento de brotes y el hojeado. La preocupación de los enólogos por el riesgo de que las máquinas magullen las uvas ha disminuido.

Mientras tanto, una encuesta a 250 ejecutivos de la industria vinícola dada a conocer en el simposio, encontró que la mayor preocupación es la falta de trabajadores y los costos asociados con ello, pues 71% de los encuestados seleccionaron esos temas como sus mayores problemas.

Los agricultores se han sentido frustrados con los esfuerzos de la reforma migratoria para brindarles algún tipo de apoyo, aunque algunos recientemente se han introducido en el programa H-2A para importar jornaleros temporales.

Aquellos que residen aquí encuentran una ardua labor en los condados de Sonoma y Napa con el alto costo de la vivienda, aunque el salario promedio sea de $18 a $20 por hora, dijo Towle Merritt, gerente general de Walsh Vineyard Management, en Napa. En cambio, esos trabajadores pueden llegar a optar por vivir en Williams, en el condado de Colusa, donde ganarán un poco menos de dinero, pero el costo de la renta es la mitad, comparado con el alquiler local.

El uso de más maquinaria en los campos tendría el efecto más positivo para los productores de uva de California, según la encuesta de la compañía de vinos.

Algunos análisis han demostrado que las máquinas pueden hacer el trabajo para los enólogos a un costo mucho menor, comparado con los gastos iniciales de adquirirlos. E. & J. Gallo Winery, por ejemplo, ha encontrado máquinas que puede hacer tareas de viñedo como el hojeado, por 21 centavos menos comparado con el trabajo manual, señaló Rob Weinstock, director de operaciones de viñedos en el condado de Sonoma. La empresa de Modesto tiene cerca de 500 acres de viñedos en la Costa Norte, accesibles todos para trabajos con maquinaria.

The Press Democrat [English version

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