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PG&E acordó pagar $415 millones al Condado de Sonoma y Santa Rosa por incendios forestales

Julie Johnson
Written by Julie Johnson

PG&E acordó pagar $415 millones de dólares a una docena de gobiernos y agencias públicas del Norte de la Bahía afectados por los incendios forestales en octubre de 2017, incluidos el Condado de Sonoma y la ciudad de Santa Rosa, para ayudarlos a compensar los costos financiados por los contribuyentes debido a los desastres.

El acuerdo tentativo es parte de una propuesta de un billón de dólares para liquidar los reclamos de gobiernos locales contra la mayor empresa de servicios públicos por los incendios forestales provocados por la red eléctrica de PG&E, que se remonta a 2015. La mayor parte del dinero —unos 570 millones de dólares— será destinado a gobiernos impactados por el incendio de Camp en el condado de Butte, el más letal y destructivo en la historia de California.

Los incendios de 2017 causaron el mayor daño en el condado de Sonoma, donde las llamas destruyeron alrededor de 5,300 viviendas y causaron daños generalizados en la infraestructura, desde carreteras hasta sistemas de drenaje, durante los incendios y el subsiguiente esfuerzo de limpieza. Los gobiernos locales han estado apenas sostenidos por el masivo desembolso de recursos al responder a los incendios, su limpieza y reconstrucción, que continúa hasta hoy.

“Desde el primer día, el mantra del condado ha sido que solo queremos recuperarnos de las pérdidas que tuvimos“, dijo el presidente de la Junta de Supervisores del Condado de Sonoma, David Rabbitt, reconociendo que el acuerdo no es definitivo. “Esto, para nosotros, es un paso importante”.

La propuesta es la primera que PG&E ha alcanzado a través de los procedimientos de mediación con sus acreedores, desde enero, cuando la empresa de servicios públicos se declaró en bancarrota debido a crecientes deudas —que la compañía ha estimado en $30 mil millones— relacionados con incendios forestales catastróficos. El acuerdo y cualquier otro pacto debe ser aprobado por el juez de bancarrota que supervisa la reorganización de PG&E, un proceso que está previsto dure otro año.

El acuerdo no involucra reclamos de personas que perdieron familiares, hogares o negocios. También excluye las demandas de las compañías de seguros que buscan una compensación por el costo financiero de los incendios forestales, provocados por el equipo de la empresa de servicios públicos.

El proceso de negociación comenzó a principios de 2019, supervisado por el mediador Jay Gandhi, un juez retirado. PG&E y las partes gubernamentales aceptaron la propuesta inicial de Gandhi el martes, después de varios días de negociaciones en San Francisco. Todavía están finalizando cómo distribuir los $415 millones entre los gobiernos y agencias del Norte de la Bahía.

El acuerdo “es un primer paso importante hacia una resolución ordenada, justa y expedita de reclamos por incendios forestales y una demostración de nuestra voluntad de trabajar en colaboración con las partes interesadas para lograr resoluciones mutuamente aceptables“, dijo el portavoz de PG&E, Ari Vanrenen, en un comunicado.

PG&E brinda servicios de electricidad y gas a lo largo de 70,000 millas cuadradas del norte y centro de California, y emplea a 24,000 personas, incluidas más de 700 en el condado de Sonoma.

Vanrenen dijo que la empresa de servicios públicos espera continuar “haciendo progresos con otras partes interesadas”.

El proceso de mediación ayudará a los gobiernos locales que buscan una compensación de la empresa de servicios públicos a evitar largas batallas legales, señaló Scott Summy, un abogado de Baron & Budd que representó a las entidades públicas en las negociaciones.

La lista de gobiernos locales y agencias públicas involucradas en el acuerdo ilustra el amplio impacto de los incendios que se desataron en octubre de 2017: el Condado de Sonoma, la Ciudad de Santa Rosa, la Agencia de Agua del Condado de Sonoma, la Preservación Agrícola del Condado de Sonoma y el Distrito de Espacios Abiertos Condado de Mendocino, Condado de Napa, Ciudad de Napa, Condado de Lake, Ciudad de Clearlake, Distrito de Saneamiento del Condado de Lake, Condado de Nevada y Condado de Yuba.

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