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Nuevas demandas por abuso sexual infantil contra Diócesis de Santa Rosa ante nueva ley

Mary Callahan
Written by Mary Callahan

La Diócesis de Santa Rosa, de la Iglesia Católica Romana, se enfrenta a una nueva avalancha de demandas por su presunto papel en habilitar y, en algunos casos, ocultar el abuso sexual infantil desde la década de 1960 que involucran a cuatro ex sacerdotes de la Costa Norte, tres de ellos ahora fallecidos.

Las cinco demandas anunciadas el lunes por dos firmas de abogados especializadas en abuso infantil se encuentran entre las primeras de lo que se espera que sean cientos, si no miles, de casos presentados en California bajo una nueva ley estatal que permite a los sobrevivientes de asalto sexual infantil recuperar daños mucho después de que ocurrieran los incidentes de presunta conducta sexual inapropiada. Aunque es probable que muchas de las demandas involucren a la Iglesia Católica, la ley se aplica a cualquier sobreviviente durante la infancia.

Los sacerdotes involucrados en los casos recientemente presentados son bien conocidos entre las filas del clero local, acusados ​​de usar su posición de confianza y autoridad espiritual para explotar a los niñas y niños.

Incluyen al difunto reverendo Patrick M. Gleeson y los sacerdotes expulsados ​​Gary Timmons, Xavier Ochoa y Don Kimball. Todos han sido objeto de acuerdos legales pasados ​​entre demandantes civiles y la diócesis, así como en la mayoría de los casos, investigaciones penales. Solo Timmons, que cumplió cuatro años en una prisión estatal por abusar de jóvenes, todavía vive. Ahora de 79 años, reside en Sacramento y tiene que presentarse cada año como delincuente sexual registrado.

Pero Timmons no es uno de los acusados nombrados en los casos que lo involucran, ambos presentados el lunes ante el Tribunal Superior del Condado de Sonoma.

En cambio, las demandas se dirigen a la Diócesis de Santa Rosa y Camp St. Michael, donde sucedió gran parte de su presunto abuso. Ambas instituciones podrían estar sujetas a sanciones financieras sustanciales bajo la nueva legislación, que entrará en vigencia el 1 de enero, si los demandantes muestran pruebas suficientes.

“Estos casos no son tanto sobre Timmons, sino sobre el sistema y las decisiones imprudentes que los obispos católicos de Santa Rosa han tomado a lo largo de los años para proteger su reputación por encima de la seguridad de los niños“, dijo el abogado Jeff Anderson, con sede en Minnesota, cuya firma de abogados está representando a los demandantes en los dos casos relacionados con Timmons.

Al igual que el abogado de Sacramento, Joe George, quien representa a otros seis que demandan a la iglesia por el trauma experimentado por las manos de Gleeson, Kimball y Ochoa, Anderson y su equipo han esbozado una historia de secreto intencional en la iglesia católica destinada a prevenir que los feligreses, el público e incluso representantes de la ley se enteraran de la mala conducta sacerdotal.

Incluye, según el litigio, instrucciones directas desde Roma para mantener confidencial desde 1962 cualquier denuncia de abuso sexual por parte de sacerdotes. En cambio, los líderes de la iglesia mantuvieron esa información en archivos confidenciales y enviaron a los sacerdotes acusados ​​a “centros de tratamiento” o los transfirieron silenciosamente a otras iglesias, por lo general sin informar al pastor o los feligreses receptores, alegan las demandas.

El resultado fue proporcionar a los sacerdotes acceso a víctimas durante años, como Timmons, quien en la década de 1970 fue acusado de tocar a un campista en la iglesia, según la firma de Anderson.

Timmons, ex pastor de la Iglesia Católica St. Elizabeth Seton, en Rohnert Park, y St. Bernard’s, en Eureka, además de fundador de Camp St. Michael en el condado rural de Mendocino, ha sido procesado penalmente en dos condados y ha estado involucrado en disputas con al menos 15 sobrevivientes de abuso, desde que fue expuesto como abusador en 1994.

Fue la primera grieta en la fachada de la iglesia católica local, marcando un cambio sísmico que pronto haría eco en todo el país, ya que las víctimas que habían guardado dolorosos secretos, a veces durante décadas, comenzaron a revelar historias de abuso a manos de hombres en quienes habían confiado como sus líderes espirituales.

La Diócesis de Santa Rosa, que incluye alrededor de 40 parroquias, desde Petaluma, hasta la frontera de Oregón, se convirtió en un punto focal en el escándalo, en parte debido a Timmons, quien se cree que tuvo docenas de víctimas en las iglesias donde sirvió y, en particular, en Camp St. Michael, que fundó en Leggett en 1964, mientras trabajaba como ministro de jóvenes.

El obispo de Santa Rosa, Robert F. Vasa, publicó una lista de sacerdotes acusados ​​con credibilidad hace un año, que ahora incluye a 42 ex clérigos que han servido en la diócesis desde fines de la década de 1950. Dijo que la diócesis local ha pagado unos $33 millones en disputas legales, debido al abuso sexual del clero.

Y, sin embargo, los abogados dicen que muchos sobrevivientes aún no se han presentado, incluidos los que presentaron reclamos durante la última semana, bajo la ley que entra en vigencia el 1 de enero.

Los nuevos casos se encuentran entre los primeros en ser presentados bajo la legislación firmada el otoño pasado por el gobernador Gavin Newsom.

Entre sus disposiciones, la ley suspende el estatuto de limitaciones en casos de abuso sexual infantil durante tres años, lo que significa que cualquier persona de cualquier edad puede presentar una demanda por daños y perjuicios por lesiones relacionadas con abuso sexual o agresión sufrida cuando tenían menos de 18 años, sin importar cuán lejos atrás vayan las acusaciones.

También eleva permanentemente a 40 años el límite de edad en el que los adultos que dicen ser víctimas de la infancia pueden presentar demandas. Las víctimas pueden perseguir una demanda incluso más allá de eso, siempre que sea dentro de los cinco años posteriores a la conexión entre el asalto infantil y la lesión o enfermedad psicológica.

La nueva ley también permite que un juez o jurado triplique los daños financieros contra un acusado que haya encubierto la agresión sexual de un menor, con el resultado de que ocurra otra agresión sexual.

Ninguna de las cinco demandas nuevas presentadas contra la Diócesis de Santa Rosa especifica la cantidad de daños que se buscan, pero cada uno busca daños triples.

Vasa emitió una declaración el lunes subrayando los comentarios hechos con la publicación de la lista de sacerdotes abusivos en enero de 2019, en la que reconoció el dolor de aquellos que habían sufrido a manos de sus líderes espirituales y expresó sus sinceras disculpas y tristeza. También señaló las acciones tomadas por la iglesia para evitar que ocurran abusos en el futuro y dijo que esperaba que la transparencia en el futuro asegurara a las víctimas de abuso clerical haber sido escuchadas.

“Ahora entramos en otro período en el que los miembros del clero de la Iglesia deben enfrentar y responder a un daño grave en el pasado“, escribió Vasa.

“Habíamos anticipado demandas judiciales, pero no hay forma de prepararse para tal evento que no sea rezar por el valor de enfrentar las acusaciones con la misma determinación con la que publicamos los nombres de los acusados ​​el año pasado. No tengo absolutamente ningún control sobre la cantidad de demandas o el valor de los reclamos. Todo lo que puedo hacer, y lo que intento hacer, es mantenerme firme en mi determinación de ayudar a asegurar que, incluso frente a demandas judiciales, podamos continuar diciéndoles a quienes han sido tan gravemente perjudicados: te hemos escuchado, nosotros te creemos, te reafirmamos en tu trauma y queremos ayudar con el proceso de sanación“.

Pero los abogados dicen que esperan que la iglesia sea el foco de muchas de las demandas en el futuro, aunque habrá muchas no relacionadas con las instituciones religiosas.

Las relacionados con la Diócesis de Santa Rosa probablemente habrán involucrado conductas antes del tiempo de Vasa.

“Él heredó el desastre de los obispos anteriores”, dijo el abogado George, un abogado de larga data que ejerce en el área del abuso del clero.

George, quien anteriormente presentó un caso en nombre de tres ex clientes del Hanna Boys Center, que afirman abusos sexuales reiterados por el padre John S. Crews, ex director ejecutivo del centro de tratamiento durante 29 años, presentó la semana pasada tres demandas ante el Tribunal Superior del Condado de Sonoma.

Incluyen un caso que involucra a dos presuntas víctimas de Don Kimball, un carismático ministro de jóvenes que utilizó un ambiente de rock and roll para ganar seguidores en la radio nacional en los años 70 y 80, y luego reconoció al entonces obispo de Santa Rosa, John Steinbock, que había tenido contacto sexual con seis chicas.

Más tarde sería condenado por dos cargos de conducta lasciva que involucraban a una niña de 13 años de edad en la Iglesia de San Juan, en Healdsburg, en 1981, aunque su condena y su sentencia de prisión de siete años finalmente se anularon cuando la Corte Suprema de los Estados Unidos en 2003 revocó una ley que extiende el estatuto de limitaciones.

Los acusados ​​en las nuevas demandas tenían 16 y 17 años cuando Kimball comenzó a abusar de ellos en oficinas de la iglesia en Eureka y Santa Rosa, y en su habitación, según las demandas.

En un segundo caso, George representa a tres hombres que demandaron a la iglesia por daños relacionados con el sufrimiento físico, mental y emocional debido al abuso sexual en los años 60 y 70 por Patrick Gleeson, quien sirvió en las iglesias de Garberville, Napa y Calistoga.

Entre los demandantes se encuentra un hombre llamado Stan Sloan, cuyo hermano estuvo involucrado en un acuerdo hace más de una década. Ambos eran monaguillos en Nuestra Señora del Perpetuo Socorro, en Calistoga.

Los otros dos demandantes por reclamos relacionados con Gleeson también eran monaguillos y contaban el diezmo bajo su supervisión, uno en Nuestra Señora del Perpetuo Socorro y otro en Nuestra Señora de las Secuoyas, en Garberville.

El tercer caso de George involucra a Xavier Ochoa, quien sirvió en varias parroquias comenzando y terminando con San Francisco Solano, en Sonoma, donde su presunto abuso sexual abarcó al menos dos décadas e incluyó un informe en 1991 de que había besado a un niño en los labios, causando enviarlo a una evaluación psicológica, según la demanda.

Y, sin embargo, todavía estaba en el ministerio en 2007, cuando se le pidió que se reuniera con el entonces obispo Daniel Walsh y otros funcionarios de la iglesia y admitió un contacto inapropiado con tres niños. Pasaron varios días antes de que su conducta fuera denunciada a las fuerzas del orden público, y Ochoa huyó a México para nunca regresar. Más tarde fue acusado de 10 cargos de delitos graves, incluyendo sodomía forzada y cópula oral forzada, pero permaneció prófugo hasta su muerte en noviembre de 2009 por cáncer de pulmón.

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