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George Ortiz, líder de los derechos civiles del condado de Sonoma y patrocinador de la comunidad latina, muere a los 85 años

Chris Smith
Written by Chris Smith

George Ortiz, el trabajador agrícola convertido en trabajador social y reconocido ampliamente como promotor del empoderamiento latino y el orgullo comunitario del condado de Sonoma, murió la mañana del miércoles 22 de enero, 2020.

Ortiz, un implacable titán cívico que cofundó tanto la vasta agencia antipobreza California Human Development (CHD) como Latinos Unidos, organización cultural y otorgadora de becas, tenía 85 años.

A lo largo de más de 50 años, Ortiz estuvo al frente de los esfuerzos para organizar y brindar igualdad de oportunidades y trato a los mexicoamericanos que viven al norte del Área de la Bahía y sus alrededores. Su defensa provocó que innumerables latinos fueran a la universidad, buscaran posiciones de influencia, experimentaran mejoras en sus salarios, perspectivas profesionales y acceso a atención médica, así como celebraran abiertamente una cultura que anteriormente había sido marginada.

“Estamos mucho más alfabetizados”, dijo Ortiz a The Press Democrat en 2001, hablando sobre el cambio que ayudó a impulsar. “Estamos mucho más preparados. Somos mucho más ambiciosos “.

Y sin embargo, su mensaje a los miembros de la comunidad latina arraigada y floreciente del condado de Sonoma siempre fue que merecían y eran capaces de mucho más.

“Por mucho que las cosas hayan cambiado, no lo han hecho verdaderamente”, dijo el hijo de inmigrantes mexicanos a un periodista de The Press Democrat en septiembre pasado, mientras luchaba contra el avance del cáncer. “Somos los soldados de esta comunidad. No somos los contadores ni los abogados”.

Aun así, mucho más latinos tienen ese tipo de roles profesionales ahora, incluidos algunos oficiales locales electos. Sus admiradores le dan crédito a Ortiz por inspirar y mejorar las vidas no sólo de los latinos, sino también de personas de la tercera edad, personas con discapacidades y personas que necesitan defensa, vivienda asequible, tratamiento de adicciones y capacitación laboral.

“Hay muy pocas personas en el mundo que hayan hecho tanto como George Ortiz”, dijo el senador estatal Mike McGuire de Healdsburg.

“Tuvo tanto éxito en la vida porque dirigió con el corazón”, dijo McGuire, cuyos proyectos con Ortiz se remontan a la creación de un centro de trabajo diurno cuando McGuire sirvió en el Ayuntamiento de Healdsburg. “Era una fuerza a considerar, y era el epítome del Sueño Americano”.

La madrugada del miércoles 22 de enero, 2020 al enterarse de la muerte de Ortiz, Alicia Sánchez, amiga y camarada de toda la vida, se sintió aún más agradecida por haber asistido a la celebración de la vida y misión de Ortiz el pasado agosto en Windsor.

“El espíritu de George nos conmueve”, dijo Zeke Guzmán, actual presidente de Latinos Unidos, a los asistentes a la fiesta en el Mary Agatha Furth Center.

Cuando el enfermo, pero radiante Ortiz se dirigió a la multitud agradecida dijo: “Nunca esperé este honor en mi vida, es muy importante para mí. Me trae mucha felicidad y tranquilidad”.

Incapaz de resistir la oportunidad hacer activismo, declaró: “Tenemos que resistir a la gente de la Casa Blanca, tenemos que hacerlos retroceder, tenemos que organizarnos y tenemos que votar”.

Sánchez tenía 17 años cuando conoció a Ortiz, y durante un tiempo trabajó para él en Santa Rosa en lo que ahora es California Human Development. Sánchez, quien hoy tiene 68 años y es una organizadora y líder de la comunidad y de la estación de radio bilingüe KBBF, nunca pudo llamar a su mentor “George”.

“Él era el Señor Ortiz para mí”, dijo Sánchez. Ella le reconoce haber unido a los latinos convocándolos para reclamar poder, aceptar su cultura y estar “orgullosos de quienes somos”.

Ortiz fue considerado como un aliado, amigo, hermano y mentor por otro reconocido líder del condado de Sonoma, Herman J. Hernández, fundador del grupo de liderazgo Los Cien.

“George tenía un corazón de oro”, dijo Hernández. “Aprendí mucho de él”.

Dijo que Ortiz era un maestro forjando relaciones colaborativas entre personas y organizaciones comprometidas en ayudar a los latinos a mejorar sus vidas.

Incluso cuando Ortiz se debilitaba por el cáncer de próstata que se había extendido a otras partes de su cuerpo, “Él estaba allí en Los Cien. Estaba hablando por teléfono, estaba haciendo comentarios”, dijo Hernández. “La comunidad era su pasión”.

Ortiz recibió muchos honores por todo lo que hizo por los trabajadores agrícolas, los jóvenes latinos que aspiraban a una educación superior y otros. Entre esos homenajes, California Human Development (CHD) nombró un complejo residencial de Larkfield para trabajadores agrícolas Ortiz Family Plaza.

En 1999, The Press Democrat nombró a Ortiz una de las 50 personas más influyentes dando forma al condado de Sonoma durante el siglo XX. En 2017, el North Bay Business Journal otorgó a Ortiz el Premio de Liderazgo Empresarial Latino.

En 2018, la Sonoma State University concedió a Ortiz el título honorario de Doctor en Letras Humanas. Ese mismo año, el gobierno mexicano le otorgó el Premio Ohtli, uno de sus más altos honores, por sus esfuerzos a favor de los ciudadanos mexicanos en Estados Unidos.

Hace sólo unos meses, el senador demócrata McGuire y su colega republicano Jim Nielsen de Tehama visitaron a Ortiz y a su familia en su casa de Santa Rosa y le otorgaron la presea Gold Resolution de la Legislatura.

Al señalar que cuando era joven, Ortiz se alistó en el ejército de los Estados Unidos, McGuire dijo: “Sirvió a su país de muchas maneras”.

George L. Ortiz nació en el este de Los Ángeles en 1934, fue el menor de seis hijos de trabajadores agrícolas migrantes. Tan pronto como pudo, el joven Ortiz también fue a trabajar al campo.

“Solíamos ir a cosechar a Utah”, dijo Ortiz a The Press Democrat en 2004. “Papas en el otoño. Recolectamos naranjas y limones en Riverside. Melocotones en Cucamonga. Uvas en Ontario”.

Le pagaban cinco centavos por cada saco de 65 libras que llenaba.

“Yo pesaba 75 libras”, dijo. “Esas bolsas eran pesadas”.

Una beca de atletismo le permitió matricularse en Fresno State College y convertirse en el primer miembro de su familia en obtener una educación superior.

Ortiz estudió servicio social, y a principios de la década de los 1960s se mudó al norte y se convirtió en trabajador social, primero para el condado de Sonoma y luego para la California Rural Legal Assistance. Se enfocó en los trabajadores agrícolas luchando por sobrevivir, llegando incluso a ofrecerles la ciudadanía y clases de inglés.

Luego conoció a Gerald (Jerry) Cox.

El monseñor católico había trabajado por la justicia social junto a César Chávez cuando llegó a Santa Rosa en 1962, después de pasar un período en el Hanna Boys Center en el valle de Sonoma. Como nuevo canciller de la Diócesis de Santa Rosa, Cox se dispuso a conocer las necesidades de los trabajadores agrícolas.

Leyendo sobre Ortiz, invitó al trabajador social a almorzar en el Sizzler cerca de Coddingtown. “Ahí es cuando y donde comienza la historia moderna de los latinos en el condado”, escribió en 2008 Gaye LeBaron, columnista de The Press Democrat.

Latinos Unidos comenzó, relataría Ortiz, ofreciendo una beca de “$500 dólares que Jerry dijo había recibido de un apostador… dimos cinco becas de $100 dólares ese primer año”.

“Lo importante no era el dinero, sino el símbolo de apoyo comunitario”.

Como hermanos activistas, Ortiz y Cox también reunieron a los trabajadores latinos para marchar junto Chávez, entonces líder de United Farm Workers.

En 1967 Ortiz y Cox unieron esfuerzos con el trabajador migrante de los viñedos Aurelio Hurtado y el abogado Louis Flores para fundar en Santa Rosa la North Bay Human Development Corp., una organización sin fines de lucro. Su misión era ayudar a los trabajadores agrícolas y otros que luchaban contra la pobreza y la injusticia.

“Estábamos enojados, hartos y cansados del modo en que el sistema nos trataba como ciudadanos y seres humanos”, recordaría Ortiz. “Así que hicimos algo al respecto”.

La organización sin fines de lucro, más tarde rebautizada como California Human Development Corp., comenzó con una subvención federal de la Guerra contra la Pobreza de $120,000 dólares para proporcionar capacitación laboral en cinco condados del norte de California.

Ortiz se desempeñó como jefe del grupo desde 1967 hasta su retiro en 2004. Creció bajo el liderazgo de Ortiz hasta convertirse en una de las organizaciones sin fines de lucro más grandes del condado de Sonoma, con alrededor de 400 empleados, cerca de 20,000 clientes y reportó ingresos de $25 millones de dólares en su época de apogeo.

En 1994 la crisis golpeó con una declaración de bancarrota. Ortiz dijo en ese momento, “En el transcurso de 27 años hemos cometido algunos errores, decisiones comerciales básicas que no funcionaron”.

Hoy, la organización afirma que atiende a 25,000 personas al año en 31 condados del norte de California, contando con ingresos de más de $17 millones de dólares.

Aunque Ortiz se retiró como director hace 16 años, cuando tenía 69 años, siguió siendo su mentor y una fuente de inspiración para la agencia.

“George posee un legado muy arraigado”, dijo Anita Maldonado, CEO de California Human Development durante casi tres años. “Estuvo aquí desde el principio. Lo llamo mi segundo jefe”.

Maldonado dijo que Ortiz diría con orgullo que él siempre fue lo que estuvo dispuesto a convertirse en Fresno State: un trabajador social.

“Me dijo, ‘Nunca te olvides de la gente’”.

A Ortiz le sobreviven su esposa Carol, sus hijos Robert y Diane, y dos nietas.

Puede contactar a Chris Smith al teléfono (707) 521-5211 y al correo: chris.smith@pressdemocrat.com.

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