Comunidad

División racial y académica en escuelas de Healdsburg provoca demanda de cambios

Susan Minichiello

Mientras que Estrella Chombo tiene buenos recuerdos de haber jugado durante el recreo y de haber hecho nuevas amistades en la Escuela Primaria de Healdsburg, la estudiante de 13 años también recuerda sentirse apartada de sus compañeros, en su mayoría blancos, en Healdsburg Charter.

“Al principio, no sabía nada sobre el Charter, sino hasta el quinto grado”, dijo Chombo, ahora estudiante de Healdsburg Junior High. “Me di cuenta de que había más niños blancos, más que hispanos… Se sentía como si los hispanos fueran una raza más baja. Sentía que era mejor ir a la Charter”.

Las dos escuelas comparten el mismo campus, pero sus cuerpos estudiantiles están muy divididos por raza y logros académicos, lo que provocó una protesta de los padres, en la escuela primaria predominantemente latina, quienes sostienen que sus hijos fueron alejados de la escuela Charter, cuando comenzaron a combatir la fuga de estudiantes blancos hace ocho años.

Los latinos representan 89% de la población estudiantil en Primaria de Healdsburg y sólo 36% en la escuela Charter.

“Es sorprendente, especialmente en esta época”, dijo Alejandro Domínguez, un estudiante de Healdsburg Junior High, egresado de esa primaria. “Por lo general, cuando piensas en la segregación, es que se debe a problemas de racismo sistémico, y te gusta pensar que tu propia ciudad está libre de eso“.

Pero Healdsburg no lo está, dicen los padres de los estudiantes de ambas escuelas, que han hablado el tema el año reciente.

La mayoría de los estudiantes de Healdsburg Charter han cumplido o superado los estándares en exámenes estatales. Dos tercios de los estudiantes de la Primaria de Healdsburg no superaron los exámenes estatales.

“Hay una disparidad entre las dos escuelas”, reconoció el superintendente de Healdsburg, Chris Vanden Heuvel. “Como todos los demás distritos escolares en California y el Condado de Sonoma, estamos luchando con la brecha de logros académicos, pero estamos tratando de encontrar maneras de mejorar”.

Los padres señalaron la terrible brecha académica en una fascinante reunión pública el año pasado, lo que obligó a los funcionarios del Distrito Escolar Unificado de Healdsburg a buscar formas de abordar el problema. Designaron a 20 miembros de la comunidad para formar un grupo de trabajo destinado a guiar los cambios, y contrataron a una organización sin fines de lucro para investigar las inequidades en el sistema escolar.

La Primaria de Healdsburg tiene aproximadamente 323 estudiantes y un presupuesto operativo de $2.78 millones, mientras que Healdsburg Charter tiene aproximadamente 266 estudiantes y un presupuesto de $2.03 millones. En general, el distrito tiene aproximadamente 1,265 estudiantes, dos tercios de los cuales son latinos y 30% blancos, según datos estatales.

El distrito comenzó la escuela chárter en 2011, para incrementar la inscripción de alumnos blancos, después de que los estudiantes abandonaran sus escuelas a un ritmo mayor. Muchos asistían a otro distrito o se inscribían en escuelas privadas.

Más distritos han dependido de las escuelas dependientes —administradas por los distritos de escuelas públicas—, para atraer nuevos estudiantes. En todo el condado, la inscripción a las escuelas chárter creció de manera constante, atrayendo a estudiantes de fuera del condado con programas bilingües, centrados en las artes, basados ​​en proyectos o inspirados en programas Waldorf, mientras que la cantidad de estudiantes en escuelas públicas tradicionales ha disminuido.

El Condado de Sonoma tiene 56 escuelas chárter, y de ellas 41 son administradas con recursos públicos. Según el Departamento de Educación de California, casi 28% de los estudiantes del condado están inscritos en una escuela chárter, un aumento de tres puntos porcentuales en comparación con 2014-15.

Si bien las escuelas chárter pueden aumentar la inscripción a programas públicos, lo cual genera más fondos estatales para un distrito, los críticos dicen que también pueden crear o agravar una brecha racial, alimentando la deserción de alumnos blancos de las escuelas públicas tradicionales y ampliando aún más la brecha de logros para los estudiantes de minorías.

Eso es lo que algunas familias dicen que la escuela chárter ha hecho en Healdsburg.

Revisión por terceros

La división académica entre estudiantes de las dos escuelas es notable.

De los alumnos de tercero a quinto grado en la escuela primaria, solo 33% cumplió o superó los estándares de inglés y 23% cumplió o superó los estándares de matemáticas en 2018, según datos estatales. Los puntos porcentuales son más que el doble en la escuela chárter, donde 68% cumplió o superó los estándares de inglés y 55% cumplió o superó los estándares de matemáticas.

Vanden Heuvel calificó las disparidades raciales como “una consecuencia involuntaria” de un polémico programa de inglés en la Primaria Healdsburg, que terminó el año pasado.

Pero la separación en la chárter y la primaria también afecta la forma en que los estudiantes socializan. Existe una clara segregación entre los dos grupos, dijo Domínguez, de la Healdsburg Junior High.

“Dado que los estudiantes están en dos sistemas, consciente o inconscientemente piensan que son diferentes del otro grupo, por lo que es más difícil asociarse con ellos”, dijo. “Es difícil romper esa mentalidad, ya que desde una edad temprana se les enseñó esto de manera indirecta”.

El verano pasado, el distrito escolar comenzó un grupo de trabajo para abordar algunas de las desigualdades, después de que los padres y los miembros de la comunidad presionaran para lograr un cambio.

En agosto, el distrito contrató a National Equity Project con sede en Oakland por $40,000, para ayudar al grupo de trabajo de 20 miembros, que incluye a padres, educadores, estudiantes y otros miembros de la comunidad. La organización sin fines de lucro ha celebrado dos reuniones bilingües municipales, donde las familias han hablado sobre el seguimiento educativo: la separación de los estudiantes por capacidad académica.

Algunos padres dicen que los funcionarios de la escuela llevaron a cabo recorridos separados por el campus para las familias de minorías, a los cuales no se les mostró la escuela chárter o que fueron alentados a inscribir a sus hijos en la Primaria de Healdsburg.

Las visitas fueron separadas por idioma, dijo Vanden Heuvel en un correo electrónico. No respondió directamente a las alegaciones de que las familias de habla hispana fueron desviadas de la escuela chárter.

Ha habido cosas que han sido difíciles de escuchar. Se ha expresado el dolor, y muchas veces se trata de una percepción errónea”, dijo en una entrevista.

Algunos impactos imprevistos

Laura Flores, nativa de Healdsburg que asistió a las escuelas del distrito cuando era niña, no tenía idea de que también existía una escuela chárter en el campus de First Street, cuando inscribió a su hijo mayor en el jardín de niños de la Primaria Healdsburg, hace seis años.

“Cuando lo inscribí, ni siquiera sabía que había dos escuelas“, dijo Flores, una latina que ahora es integrante del grupo de trabajo de equidad. “Desde el principio fue muy confuso”.

La invitaron a aprender más tarde que su hijo, que habla inglés con fluidez, había sido clasificado como aprendiz de inglés, después de que ella marcara en los formularios de registro que él era bilingüe. Señaló que su hijo fue colocado en un programa de inglés para hablantes no nativos, que el distrito lanzó en 2012. El programa terminó efectivamente en junio, después de que los padres hablaran en las reuniones de la junta directiva sobre cómo eran seaparados los estudiantes por raza.

“El distrito quería acortar la brecha de logros para los estudiantes de inglés, por lo que el programa fue creado para que los estudiantes se centraran fuertemente en el aprendizaje del inglés. Pero separarlos trajo consecuencias imprevistas”, dijo Vanden Heuvel.

Flores pudo reclasificar a su hijo para el tercer grado, pero se retrasó en otras materias, después de pasar tres horas al día aprendiendo inglés básico, dijo Flores.

Ahora en el quinto grado, su hijo optó por quedarse en la Primaria Healdsburg, mientras que su hijo menor es un alumno de primer grado en Healdsburg Charter.

“Todos dieron respuestas diferentes sobre la diferencia entre las escuelas”, dijo Flores, refiriéndose a los funcionarios escolares y a sus compañeros padres. “Según lo que me dijeron, parecía que la escuela chárter era la mejor“.

Erin Meyers tuvo una experiencia diferente con el distrito. Quería apoyar a las escuelas públicas, a las que había asistido durante su infancia. Cuando llegó el momento de inscribir a su hijo primogénito en el kínder hace cinco años, optó por no enviarlo a una escuela privada, como lo habían hecho varios de sus vecinos con sus hijos. En su lugar, lo envió a la escuela chárter de Healdsburg. Dijo que muchos de sus amigos blancos la consideraban una escuela innovadora, con un aprendizaje basado en proyectos que enfatizan la investigación, y la solución de problemas.

La Escuela Primaria de Healdsburg, en contraste, tiene un programa de aprendizaje combinado, donde los alumnos trabajan en grupos pequeños y rotativos.

Durante cuatro años, Meyers se ofreció como voluntaria para dirigir visitas familiares a escuelas chárter en el campus de First Street. El director llamaría a los padres interesados ​​en dirigir los recorridos y los organizaría con un horario y los salones para mostrar, indicó Meyers.

“Todos éramos padres chárter y dábamos visitas a los padres interesados ​​en el chárter“, dijo.

“En los recorridos que dirigí 90% eran blancos”, dijo Meyers, quien es blanca y habla español. No se alarmó en ese momento.

“Me imaginé que había otro recorrido para los padres latinos”, dijo. “Creo que las familias blancas pensaron que era algo bueno que los latinos estuvieran aprendiendo inglés”.

Peticiones públicas provoca la acción

Las tensiones llegaron a un punto crítico en mayo pasado, cuando la junta escolar de Healdsburg votó para financiar un nuevo puesto de maestro para la escuela chárter, y evitar crear una clase combinada de cuarto y quinto grado, dijo Flores.

La aprobación se convirtió en el catalizador para los padres y educadores de la Escuela Primaria Healdsburg, quienes se indignaron porque la posición fue rápidamente financiada cuando había sido clasificada de baja prioridad por un comité del distrito.

Meyers y Flores se unieron a un grupo recién formado de padres y miembros de la comunidad preocupados por la equidad en las escuelas de Healdsburg. En junio, justo después de las clases el año pasado, Flores hizo una presentación a la junta escolar, señalando la brecha racial y la brecha de logros académicos. Junto con otros padres y estudiantes preocupados, ella llamó al distrito a lanzar sus propios esfuerzos en torno a la equidad.

“Tengo el privilegio de los blancos, así que intento hacer lo que puedo”, dijo Meyers. “La mayoría de esta ciudad está realmente dividida”.

Las experiencias compartidas por padres, maestros y estudiantes sobre la segregación racial en las escuelas y los impactos duraderos, dejaron a los administradores en la reunión llorando.

El grupo de trabajo de equidad en el distrito se formó poco después de esa reunión, en respuesta a las apasionadas peticiones públicas. El superintendente Vanden Heuvel también en esa reunión terminó con el programa de aprendizaje de inglés en la Primaria Healdsburg.

“Nadie tiene la respuesta para lo que podemos hacer, pero espero que eventualmente surja algún cambio positivo”, dijo Flores sobre el grupo de trabajo. “Es difícil ver qué es realmente la equidad. Es posible que tengas que renunciar a algo para proporcionarle algo a otro niño, y no creo que mucha gente pueda enfrentarse a eso”.

Las dos reuniones municipales organizadas por el grupo de trabajo han ayudado a fortalecer las relaciones y la confianza entre las familias y el distrito, dijo Asha Sitaram, líder de investigación del National Equity Project, quien junto con su colega entrevistó a 47 padres, estudiantes, empleados escolares y miembros de la comunidad, como parte de su investigación para el distrito.

“La escuela chárter fue diseñada en respuesta a los patrones de fuga de alumnos blancos, donde las familias blancas enviaban a sus hijos a distritos escolares externos o escuelas privadas”, declaró la organización sin fines de lucro en un resumen de sus hallazgos presentados al distrito.

“Hay una necesidad de sanación en el distrito”, dijo Sitaram. “¿Cómo nos curamos del pasado para que podamos, como un proceso crucial, decidir qué es lo que sigue para nosotros?”.

La pregunta sigue siendo: ¿Qué hacer con respecto a las disparidades?

The Press Democrat [English version]

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