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Crecimiento de campamento de personas sin hogar en Santa Rosa abre discusión sobre sitio regulado

Will Schmitt
Written by Will Schmitt

Durante 10 años, Patty Alden ha vivido en una pequeña casa cerca del sendero Joe Rodota, un camino del parque del condado de Sonoma en una antigua línea de ferrocarril que se extiende por más de ocho millas de Santa Rosa a Sebastopol.

En los últimos meses, más de 150 personas sin hogar han establecido un campamento a lo largo del sendero en Santa Rosa, entre las calles de Stony Point y de Wright, no lejos de la casa de Alden, de 64 años.

Su hijo de 40 años es uno de los residentes del campamento.

Quedó sin hogar hace unos tres años, y el tiempo prolongado de vida al aire libre y los períodos ​​de abuso de sustancias han empeorado sus problemas de salud mental preexistentes, dijo Alden, lo que lo llevó a tener un “cortocircuito” cuando intenta vivir en espacios interiores. Se reúne con él aproximadamente una vez por semana, generalmente los miércoles, ofreciéndole algo de dinero, aliento y otra oportunidad para visitarla, aunque solo sea para una comida y una ducha.

“Simplemente le hago saber que todavía es amado”, dijo Alden, haciendo una pausa. “Toda esa gente, era el hijo de alguien”.

El improvisado pueblo donde vive el hijo de Alden ha crecido en las últimas semanas para incluir más de 100 tiendas de campaña y refugios que atienden a una población de hasta 200 personas. Se ha convertido en una floreciente crisis humanitaria y un punto crítico público en el debate sobre lo que hay que hacer para frenar la falta de vivienda.

Ahora es el campamento para personas sin hogar más grande que Santa Rosa ha conocido, según funcionarios, defensores de personas sin hogar y aquellos que viven en condiciones empapadas y a menudo frías en el sendero. Funcionarios de parques han instado a los usuarios de senderos a evitar el área, y algunos vecinos lo consideran como una fuente de peleas, incendios, gritos y hedor desagradable.

Solo la semana pasada, funcionarios del parque permitieron la colocación de ocho baños portátiles a lo largo del sendero, como resultado de una preocupación generalizada por la exposición a desechos humanos no tratados.

Fuera de ese movimiento impulsado por defensores de personas sin hogar, los líderes del gobierno en Santa Rosa y el condado de Sonoma han hecho poco para abordar públicamente el campamento no regulado. A veces han discutido quién es el responsable final del trato con el espacio y sus ocupantes.

Pero ante la creciente frustración de los residentes y los defensores de personas sin hogar que llaman a la acción, los funcionarios que alguna vez fueron evasivos, ahora dicen que están dispuestos a explorar y posiblemente establecer campamentos regulados, como una medida temporal, mientras buscan canalizar a más personas a viviendas permanentes.

El apoyo representa un cambio radical en la postura aparente de los líderes electos, reconoció la supervisora ​​del Condado de Sonoma, Lynda Hopkins, cuyo distrito incluye el campamento. A mediados de octubre, lo llamó un “epicentro de la anarquía”.

“La situación es grave”, dijo Hopkins. “La frustración no es una buena emoción para nosotros, pero al mismo tiempo, la frustración impulsa el cambio”.

Sin embargo, a medida que comienza otro invierno, ni la ciudad de Santa Rosa ni el condado de Sonoma han presentado un plan plan para despejar el campamento y proporcionar refugio a sus residentes.

Alrededor de 40 camas en el sistema de refugios del condado están abiertas cualquier noche, para atender a unas 675 personas que se sabe que duermen regularmente afuera. En general, alrededor de 3,000 personas no tienen hogar en el condado, lo que representa una de las mayores poblaciones de personas sin hogar entre las comunidades suburbanas de la nación, según funcionarios federales de vivienda.

“La temporada de lluvias que comienza cada año es el momento más importante para las personas sin hogar”, dijo el defensor de indigentes, Scott Wagner, un oficial retirado de la Marina y banquero de inversiones que estuvo en el campamento el miércoles. “Las nuevas personas sin hogar están perdidas y van a equivocarse mucho. Las personas mayores sin hogar se enfermarán. Todos están metidos en estos lugares extraños como éste”.

El condado puede ser el primero en actuar. La Junta de Supervisores planea mantener una discusión a puerta cerrada el martes con el zar de personas sin hogar del condado, que probablemente tocará los planes iniciales para un nuevo centro de servicios para personas sin hogar, que también podría ofrecer un espacio de refugio al aire libre. El condado aún tiene que decir si ha seleccionado un sitio entre varios bajo consideración.

Cualquier paso adelante probablemente pondría en marcha otra discusión objetiva y prolongada sobre la viabilidad y los impactos de un campamento regulado, lo que significa que no es probable que se establezca un sitio alternativo en el corto plazo.

Mientras tanto, el ayuntamiento de Santa Rosa no escuchará una presentación para ampliar las medidas de refugio temporal de la ciudad hasta finales de enero.

La presión pública está aumentando, con nuevos grupos de interés que emergen para representar a los residentes sin hogar y aquellos interesados ​​en reclamar el camino del parque para los usuarios del sendero.

Alden tiene una participación única en el dilema, con el bienestar de su hijo y el bienestar de su vecindario en juego. Ella recibe informes sobre el paradero de su hijo de los residentes del campamento cuando pasan por su vecindario.

“Tenemos compasión y sentimos por ellos”, dijo Alden, asintiendo con la cabeza al propietario de su hogar y un vecino, mientras estaba de pie cerca del sendero la semana pasada.

Al mismo tiempo, se ha dedicado a hacer patrullas nocturnas ocasionales fuera de su casa, llevando una pistola Taser y spray contra osos, que no ha tenido que usar todavía.

“Ancianas armadas hasta los dientes”, dijo, riéndose de su inesperado papel de vigilante. “Es una locura.”

Impacto en vecinos

En la medida que el campamento se convirtió en un elemento fijo en el camino este año, los residentes cercanos, incluidos los del vecindario de Casa Del Sol, informaron un incremento en el crimen y las molestias.

El complejo cerrado, separado del campamento por un gran muro, ha experimentado un aumento en robo de vehículos, dijo Jim Kline, presidente de la asociación de propietarios de Casa Del Sol. En un caso, una mujer entró en el garaje de un residente y se acurrucó allí con un perrito antes de que le dijeran que se fuera. Un hombre intentó bañarse en el área de spa del complejo, dijo Kline.

Los residentes siguen encontrando agujas hipodérmicas aparentemente arrojadas por encima de la pared, lo que llevó a un residente a proporcionar un contenedor de desechos médicos. Los vecinos esperan que la reciente concesión por parte de los funcionarios del condado que permitió la instalación de baños portátiles cerca de los campistas ponga fin a las botellas de orina sin tapar que se arrojan al complejo, dijo Kline.

Desde julio, la policía de Santa Rosa ha respondido a al menos 124 incidentes relacionados con personas sin hogar a lo largo del sendero Joe Rodota. Del total de 240 llamadas durante ese tiempo, al menos 38 resultaron en cargos criminales, más común son los arrestos por órdenes pendientes de arresto. Esas llamadas se dispararon en octubre a 44, cayendo a 19 en noviembre, cuando el número de cargos bajó a tres, el más bajo desde agosto, cuando había cinco, según los registros policiales. El departamento no tenía datos sobre cuántas de las 38 causas penales involucraban a personas sin hogar.

Los residentes de Casa del Sol, aproximadamente una docena de los cuales se mudaron después de los incendios de 2017, también se preocupan por las fogatas, dijo Kline, particularmente cuando pueden oler el humo del sendero en las noches con viento. Alrededor de 40 hogares son vulnerables si el fuego logra escalar una secoya o un cedro cerca del muro, dijo.

Pero un jardinero contratado para cortar ramas bajas, tanto para evitar que las ramas se incendien, como para evitar que la gente trepe por la pared, fue recibido con una piedra lanzada desde el camino, dijo Kline.

“Es como el Salvaje Oeste allá afuera en la noche”, dijo.

Aunque su casa está lejos del muro, la residente de Casa Del Sol, Francie Simonson dijo que la afluencia de roedores ha sido un gran impacto del campamento no autorizado. Ella y sus vecinos “no son despiadados”, dijo, pero quieren una solución.

“Hay una gran cantidad de razones por las cuales las personas no tienen hogar”, dijo Simonson. “Pero no me gusta tener ratas en mi patio cuando intento tomar mi café en la mañana”.

Desde finales de octubre, los gustan de andar en bicicleta o caminar por el sendero han sido instados a evitarlo por los funcionarios de Parques Regionales, quienes instalaron letreros en ambos extremos del segmento afectado. Los guardabosques disminuyeron sus patrullas del área para frenar un patrón de encuentros negativos con residentes del sendero.

Pero ese es un enfoque equivocado, dice Citizens for Action Now, una coalición que cuenta con unas 800 personas como miembros en su grupo de Facebook. Hace un llamado para una combinación más fuerte de aplicación de la ley y servicios concentrados para evitar que la gente acampe en lugares como el sendero Joe Rodota.

“Queremos ayudar a las personas”, dijo Craig Murphy, cofundador del grupo. “Pero no estamos dispuestos a renunciar a los terrenos y parques públicos”.

En el otro lado está Squeaky Wheel Bicycle Coalition, un grupo de defensa recién formado para las personas sin hogar. Sus miembros recientemente instalaron sus propios letreros a lo largo del sendero que decían: “Bienvenido al campamento Joe Rodota”.

Como llegamos aquí

Los gobiernos locales dicen que su capacidad de desmantelar el campamento, o cualquier lugar de descanso no autorizado para personas sin hogar, está limitada hasta al menos el próximo verano, debido a la orden temporal de un juez federal.

Ese mandato, vigente hasta junio, surgió de una demanda presentada en nombre de las personas que vivieron en 2018 detrás del Dollar Tree y en el sendero Joe Rodota, al norte de Sebastopol Road, a pocos pasos al este del campamento actual.

El juez permitió que se despejara ese campamento, pero exigió a las autoridades que ofrecieran refugio y almacenamiento adecuados para sus pertenencias personales, antes de desmantelar los campamentos futuros.

Los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley insisten en que la orden judicial no ha disminuido su determinación de mantener la seguridad pública en el sendero y en otros lugares donde se congregan las personas sin hogar.

El Departamento de Policía de Santa Rosa está “trabajando muy de cerca” con los funcionarios del condado en un plan para abordar el campamento de Joe Rodota Trail y continuará respondiendo a las llamadas de actividades criminales allí, dijo el jefe Ray Navarro.

“Hay mucha preocupación, y parece que no se está haciendo mucho, pero estamos teniendo muchas conversaciones y discusiones de alto nivel sobre cómo abordar este problema”, dijo Navarro, y agregó que sus oficiales “trabajan dentro del mandato”.

La orden judicial siguió a un fallo de septiembre de 2018 en un tribunal federal derivado de un desafío a las reglas contra el campamento en Boise, Idaho. Esa ciudad ahora ha pedido a la Corte Suprema de los EE. UU. Que tome el caso en apelación, una decisión vigilada de cerca que se espera que el tribunal superior de la nación tome en las próximas semanas, según un abogado que representa a los demandantes.

Algunos residentes del campamento son conscientes de la lucha legal y las implicaciones para su situación actual.

Durante un breve descanso de la lluvia el miércoles, Nicholle Vannucci, un peticionario en la demanda que provocó la orden judicial local, recitó una lista de requisitos resultantes de la orden del juez antes de pasar a una lista de lo que le gustaría de los funcionarios del gobierno: un pedazo de tierra para su tienda de campaña, una sensación de seguridad, una fuente confiable de agua para beber y bañarse, servicio de basura y baños.

“Quiero decir, estas son las necesidades básicas de estar vivo”, dijo.

Con profundos charcos a ambos lados del sendero, muchos campistas han comenzado a preparar sus refugios para el invierno. Algunos han colocado sus carpas sobre paletas de madera para sacarlas del suelo empapado. Las mantas y sacos de dormir empapados por la lluvia de esta semana colgaban sobre una cerca que funciona como un tendedero visible por los automovilistas que pasan por la carretera 12. Algunos tocan la bocina o gritan a los residentes del campamento al pasar.

Vannucci y otros en el campamento están listos para una solución. Estar sin hogar significa sentirse juzgada, dijo, porque lleva todas sus cosas en una mochila, porque tiene las manos sucias, porque se enfrenta visiblemente a las alucinaciones auditivas.

Ella dijo que la falta de botes de basura, así como los letreros que aconsejan a las personas que eviten el camino, contribuyen a las condiciones que la hacen sentir infrahumana.

“Te tratan como a un perro todos los días y un día gruñes y dicen: ‘¡Dios mío, mira al animal!’”, dijo Vannucci. “Nos convertimos en el problema que quieren que seamos”.

Choque sobre soluciones

Desde 2015, el condado de Sonoma ha modelado sus esfuerzos para abordar la falta de vivienda, después de un modelo nacional conocido como “vivienda primero”, que busca ante todo colocar a las personas más rápidamente en una vivienda estable, al tiempo que ofrece servicios para lidiar con el abuso de sustancias, salud mental y física, así como los problemas laborales que experimentan muchos de los que no tienen hogar.

Pero ese enfoque, ampliamente adoptado en todo el estado, es costoso, de $300,000 a $500,000 por unidad de vivienda, según el condado, y lento para satisfacer las necesidades de cientos de personas crónicamente sin hogar.

El resultado es un choque entre una política bien intencionada que prioriza la vivienda permanente y la realidad de que muchos en la población sin hogar del condado de Sonoma no recibirán ese enfoque durante años, si es que alguna vez lo hacen.

La principal agencia de personas sin hogar del condado, Community Development Commission, se ha visto afectada en enfrentamientos anteriores por reuniones de personas sin hogar, incluido el campamento Dollar Tree que provocó la lucha judicial en curso.

Funcionarios del CDC siguen siendo muy escépticos con respecto a los campamentos regulados, señalando investigaciones y datos que muestran que dichos sitios no proporcionan caminos efectivos para una vivienda permanente.

Geoffrey Ross, el recién nombrado director ejecutivo de comisión, admitió que no hay suficientes viviendas permanentes para que la gente haga la transición, después de que se acabe el tiempo en camas temporales. Pero dijo que hay suficiente para el flujo actual. Y no subirá a bordo con los campamentos regulados, a pesar de las protestas de los residentes y el aparente giro en el apoyo de los funcionarios locales.

“¿Qué logra un campamento regulado?”, dijo Ross. “Eso es acción por el bien de la acción. No aborda el verdadero problema subyacente”.

Pero Wagner, el defensor de las personas sin hogar, criticó el enfoque de vivienda primero.

“Es un castigo cruel e inusual”, dijo, y agregó que la insistencia de los líderes del condado en enfoques grandes, costosos y que consumen mucho tiempo es una pérdida de dinero de los contribuyentes y un retraso inhumano en la ayuda que se necesita ahora.

“Si tuviera $60,000, ¿sabes lo que podría hacer por 100 personas?”, dijo Wagner. “Sería un milagro absoluto. Vivir primero significa que solo jodemos a todas esas personas, con mucho cuidado también”.

Último plan aún en secreto

El plan que presentará la comisión de desarrollo en las próximas semanas estará basado en parte en otro modelo para atender y albergar a grandes grupos de personas sin domicilio permanente.

La inspiración es Haven for Hope, un programa de San Antonio, Texas, que cuenta con un refugio interior, exterior, seguro e integral con comidas calientes, duchas, lavandería y servicios de extensión. La iniciativa requirió $101 millones para ser lanzado, principalmente de fuentes privadas, según el sitio web de la organización.

El modelo Haven for Hope sería mucho más pequeño en el condado de Sonoma, pero no es probable que satisfaga los llamados para una acción más inmediata. La portavoz de la comisión de desarrollo, Janelle Wetzstein, dijo que las autoridades están trabajando en una solución más inmediata para el campamento de Joe Rodota Trail, que podría implementarse en cuestión de meses. El condado no planea discutir públicamente ese plan hasta al menos la reunión de la Junta de Supervisores del 17 de diciembre.

La iniciativa más grande necesitaría un terreno para ganar tracción en el condado de Sonoma, quizás algunas de las mismas propiedades favorecidas por defensores y funcionarios locales para campamentos regulados.

Se han discutido públicamente un puñado de sitios, incluido el recinto ferial del condado de Sonoma, un sitio cerca de Juvenile Hall en el campus Los Guilicos en el Valle de Sonoma, o tierra cerca del sendero de Santa Rosa Creek al oeste de Stony Point Road.

Otro sitio sugerido es la antigua estación de radio KBBF-FM, cerca del campo de aviación naval desaparecido en el suroeste de Santa Rosa y Samuel L. Jones Hall, el refugio más grande del condado, con más de 200 camas.

Wetzstein no descartó que el sitio de KBBF tuviera un papel en la solución a largo plazo del condado.

Pero forjar una solución estilo Haven for Hope en el condado de Sonoma requeriría una fusión de tiempo, dinero y voluntad política que aún no se ha materializado.

“Siento que hay un mayor deseo de casi todos”, dijo Wagner, quien se involucró en el tema a través del grupo sin fines de lucro Sonoma Applied Village Services. “Esto es como un portaaviones que tarda tres cuartos de milla en girar. Es difícil cambiar las cosas, cambiar una institución”.

Con información del reportero de The Press Democrat, Tyler Silvy.

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