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Bodegas de vino en el condado de Sonoma luchan con la falta de jornaleros; ven futuro en las máquinas

Bill Swindell
Written by Bill Swindell

Bajo una azulada capa de nubes, los trabajadores salieron el jueves por la mañana a pizcar en Zio Tony Ranch, en Sebastopol, de Martinelli Winery, cosechando metódicamente uvas pinot noir para  convertirlas en vino rosado premium, disponible la próxima primavera.

La escena ha sido repetida innumerables veces por décadas desde que la industria del vino en la Costa Norte surgió a finales de la década de 1970 como el principal impulsor económico de la región, generando miles de millones de dólares de ingresos anuales por medio de productos y del enoturismo.

Sin embargo, la cosecha de uva este año se produce en medio de otro apretado mercado laboral que ha agobiado a los administradores locales de viñedos con preocupaciones, desde la escasez de viviendas después de los incendios forestales del año pasado, hasta la competencia con las industrias de la construcción y el cannabis.

Como ingeniosos granjeros que son, todavía encuentran una manera de entregar la cosecha. Para George Martinelli, este año significa pasar por un programa federal para contratar a más de 60 trabajadores temporales de México, en su mayoría del estado de Michoacán, para asegurar completar la cosecha 33 de su bodega familiar. Esos trabajadores representan aproximadamente dos tercios de su fuerza laboral para la cosecha de 2018.

El programa, conocido como visa H-2A, tiene muchos requisitos para las vinaterías, como colocar avisos en los periódicos para asegurar que los residentes locales conozcan las oportunidades de empleo, proporcionar transporte desde México para los trabajadores de temporada, así como ofrecer vivienda temporal. También existen tarifas legales para garantizar que la bodega no incumpla las normas del Departamento de Trabajo de Estados Unidos.

“Es un dolor en el trasero”, dijo Martinelli sobre los requisitos de visa. “Pero es algo que tenemos que hacer”.

Esta es la nueva norma para la industria de las uvas de vino en la Costa Norte, donde aproximadamente 5,200 empleados de tiempo completo y 2,600 temporales en el condado de Sonoma trabajarán hasta principios de noviembre para entregar una cosecha que el año pasado fue valorada en $578 millones.

Los productores del área se dan cuenta de que no es probable que pronto surja un nuevo alivio legislativo para ayudar a aliviar la escasez de trabajadores, especialmente dada la disfunción del Congreso en Washington, D.C. que se ocupa de la reforma migratoria. En cambio, los productores han descubierto soluciones temporales.

“El trabajo es una lucha”, dijo Karissa Kruse, presidenta de Sonoma County Winegrowers, el principal grupo comercial que representa a los productores locales de uva. En general, el empleo agrícola en el condado de Sonoma, la gran mayoría de los cuales está conectado a las uvas de vino, cayó un 4.3 por ciento anual desde julio pasado, según el Departamento de Desarrollo de Empleo del estado.

Muchos productores han aumentado sus salarios. Aquellos que tienen viviendas disponibles van por la ruta de la visa H-2A para asegurar tener a los trabajadores. Otros confían en las máquinas, que a largo plazo probablemente reemplazarán a muchos de los trabajadores. Se espera que la tecnología mejore para permitir que los cosechadores mecánicos realicen casi todas las tareas, desde la poda hasta la hojeada, con la precisión exigida por los distinguidos enólogos de Sonoma y Napa.

“Van a ver cambios tecnológicos, que sin importar los desafíos que vean en las primeras máquinas, continuarán en lugar de ver una reversión en la situación laboral”, dijo David Slaughter, profesor de ingeniería biológica y agrícola en UC Davis. Slaughter lidera la iniciativa Smart Farm de la universidad para desarrollar “máquinas inteligentes” para la industria agrícola en California.

Los productores locales han lidiado con un apretado mercado de trabajo durante años, pero los incendios de octubre ponen tensión adicional en la industria. Afortunadamente, las residencias de los trabajadores de los viñedos quedaron prácticamente intactas de las principales áreas quemadas, dijo Kruse.

Aún así, hay efectos que van más allá de hacer que la región sea aún más inaccesible para las familias trabajadoras. Después de eso, Sonoma County Grape Growers Foundation proporcionó hasta dos años de cobertura de alquiler para 11 familias. Además, compró tres vehículos recreativos para que las familias residan temporalmente en tierras agrícolas, dijo Kruse. Y muchos de los que perdieron los salarios durante los incendios recibieron tarjetas de regalo para ayudar con los alimentos y artículos para el hogar.

Con la reconstrucción de viviendas en aumento, existe la preocupación de que la industria de la construcción atraiga a los trabajadores de viñedos con promesas de un pago anual más alto. Pagar por los trabajos de construcción puede comenzar alrededor de $20 por hora para los trabajadores de nivel inicial, de acuerdo con gente en la industria local de la construcción.

“Creemos que (la construcción) podría tener un impacto, pero específicamente no lo hemos visto ni escuchado hasta ahora”, dijo Kruse. La emergente industria del cannabis también podría atraer a los trabajadores agrícolas, dijo.

Los productores no se quedan de brazos cruzados. Durante la cosecha, los salarios pueden llegar a $30 por hora. Durante el resto del año, las tasas de pago han aumentado en muchos lugares de $15 a $17 por hora, dijo Steve Sangiacomo, socio de Sangiacomo Family Vineyards, uno de los propietarios de viñedos más grandes en términos de superficie en el condado de Sonoma.

“El trabajo todavía está apretado. Todos estamos haciendo nuestro mejor esfuerzo para enfrentarlo. Los salarios continúan subiendo. Todos tenemos que pagar más para retener y mantener (a las personas)“, dijo Sangiacomo.

Eso todavía no es suficiente. Aquellos que tienen espacio en su terreno están construyendo o renovando estructuras antiguas para que puedan albergar a los trabajadores de la visa H-2A. Los gerentes y cultivadores de viñedos dentro de un radio de 30 millas de Santa Rosa solicitaron 302 de esos trabajadores extranjeros este año, según un recuento del sitio web del Departamento de Trabajo de los Estados Unidos.

Balletto Vineyards & Winery en Santa Rosa, por ejemplo, terminó hace un mes de construir una casa de campo en su propiedad para 37 personas que están trabajando la cosecha, dijo John Balletto, presidente de la bodega de su familia. El programa de visas ha proporcionado 45 trabajadores este año, que representan aproximadamente 75 por ciento de su fuerza laboral de cosecha.

“La inversión fue enorme”, dijo Balletto. “Sólo estamos mirando hacia el futuro. Sólo queremos una fuerza de trabajo segura“.

El jueves, la mano de obra estaba garantizada para Martinelli Winery. El residente de Windsor, Javier Contreras, de 53 años, ha trabajado ocho años para Martinelli como mayordomo y ayudó a reclutar trabajadores agrícolas mexicanos. Dijo que sería difícil hacerlo sin la ayuda de extranjeros.

Esto sería un caos si ellos no hicieran el trabajo. Empezamos a traer gente de México hace algunos años porque muchos de los trabajadores que regresaron a su país no pudieron regresar el año siguiente. Necesitamos a todas las personas que se fueron y no pudieron regresar”, dijo Contreras.

Porfirio Sánchez, de 39 años y oriundo de Veracruz, México, es uno de los que trabajan para Martinelli con visa de trabajador. Aprendió acerca del programa a través de su trabajo regular de transporte en Tijuana. “Me contrataron para recoger a algunos muchachos de Michoacán. Conocí al coordinador de los jornaleros en ese momento y él me conectó a este negocio. Han pasado cuatro años desde que lo vengo haciendo“.

Sánchez ha estado en el condado de Sonoma desde abril. “Esto funciona para mí. Trabajo seis meses aquí y los otros seis meses del año vuelvo para ver a mi familia y trabajar como conductor de autobús privado”, dijo. “Con nosotros aquí, nadie le quita trabajo a nadie. Hay trabajo para todos. Quien quiera hacer este tipo de trabajo es bienvenido”.

El empuje del H-2A proporciona una solución temporal hasta que haya un uso más generalizado de las máquinas de cosecha, de acuerdo con viticultores y productores. Las máquinas se usan principalmente en el Valle Central, pero la mayoría de la recolección de uva se hace a mano en la región premium de los condados de Napa y Sonoma. La cosecha con maquinaria estimada por Kruse es de alrededor del 35 por ciento en el condado de Sonoma.

“Mientras replantamos los viñedos. Los plantamos para mecanizarlos en el futuro”, dijo Rick Tigner, director ejecutivo de Jackson Family Wines de Santa Rosa. La compañía posee más de 3,000 acres de viñedos en el condado de Sonoma. “Entonces, en lugar de tener al trabajador de campo recogiendo las uvas, están conduciendo la cosechadora… Estaríamos creando mejores trabajos“.

No son sólo las grandes empresas como Jackson —la novena bodega más grande de los Estados Unidos—, que van en esa dirección, sino las más pequeñas, como Thomson Vineyards en Napa, con sus 100 viñedos en la región de Carneros y el este de Napa.

La compañía está replantando bloques de cinco acres de sus viñedos cada dos años para garantizar que las nuevas filas sean lo suficientemente anchas como para manejar los tractores y sus accesorios, dijo Jennifer Thomson, gerente general de su negocio familiar.

Thomson dijo que es mucho más fácil asegurar una cosecha con la máquina durante el tiempo de la cosecha, en comparación con un equipo de trabajo que recoge a mano. Además, las cosechadoras mecánicas son menos costosas, con ahorros de hasta 75 por ciento en algunos casos. “Al final del día, esto se convierte en un negocio de números”, dijo.

Los académicos están tratando de determinar si existe una diferencia científica en la calidad de las uvas recogidas a mano y con la máquina. Hace dos años, los investigadores de UC Davis instalaron un viñedo “sin contacto” de cabernet sauvignon en Oakville, que sólo era cosechado con máquinas. Aún así, muchos enólogos prefieren la fruta escogida a mano, pensando que esas uvas entran a las bodegas en mejores condiciones.

Ese fue el caso el jueves, cuando el enólogo Matt Courtney observó que dos toneladas de uvas recolectadas por el equipo de Martinelli van a contenedores para usarlas en su etiqueta Ferren.

Aunque la tecnología de recolección está avanzando, “no es tan precisa”, dijo Courtney. “Esto (elegido a dedo) es mucho más suave y preciso. Para mi marca, hacer pequeñas cantidades de pinot y chardonnay, todo tiene que ser perfecto“.

Martinelli dijo que seguirá usando cuadrillas de trabajo mientras haya bodegas dispuestas a pagar el costo extra, aunque agregó que la cosecha con maquinaria “es lo que todos están buscando”.

Las futuras generaciones de México podrían no ver las oportunidades que las cuadrillas hacen este año, dijo Martinelli. “¿Quién sabe si la próxima generación en México quiere incluso venir a trabajar aquí?”, dijo.

The Press Democrat [English version]        

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Posted by La Prensa Sonoma on Wednesday, February 7, 2018

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