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Bajo desempleo comienza a apretar a negocios en el condado de Sonoma

Martin Espinoza
Written by Martin Espinoza

Con gran cuidado, Alejandro López movió soldadura de cobre al rojo vivo a través del borde exterior de una larga mesa, dejando un cordón estrecho de soldadura que difícilmente será visible después de terminado.

López, de 41 años, trabajaba solo en el lento taller de Mio Metals, rodeado de numerosas mesas de trabajo sin usar, cubiertas con mantas, y otras herramientas. El único sonido ahí era el de un quemador de gas que calentaba un segundo soldador de cobre.

La mesa de cobre con valor d $7,500, para una residencia de Nueva Jersey, fue la última pieza producida en Mio Metals, de Petaluma, que fabricaba mostradores de zinc y de cobre, campanas extractoras, mesas y estantes. Aunque el negocio estaba en auge, el propietario de Mio Metals, Joe Cain, dijo que no podía encontrar suficientes empleados para reclutar y entrenar, por lo que tuvo que cerrar la tienda la semana pasada.

Hemos enviado productos a lugares realmente geniales: el resort y casino Cosmopolitan en Las Vegas, Spago en Beverly Hills; hicimos encargos para celebridades”, dijo Cain. “Son productos glamorosos que la gente ama. Pero si no puedes producirlos, no tiene sentido”.

Cain, que vive en San Francisco, culpó a la histórica baja tasa de desempleo y al alto costo de vida del condado. Economistas locales y expertos en negocios dicen que tiene razón.

Cuando la tasa de desempleo cae por debajo de lo que los economistas llaman “empleo completo”, significa que las empresas están contratando a una tasa más rápida que la mano de obra disponible, dijo Robert Eyler, profesor de economía en Sonoma State University. Eso podría llevar a un incremento de los salarios en medio de un “grupo de talentos” cada vez más reducido, dijo.

“En algún momento, la tasa de desempleo se vuelve tan pequeña que los trabajadores disponibles son más difíciles de encontrar y quizás menos productivos”, dijo Eyler. “¿Hay una mala situación con bajo desempleo? Sí… tienes un negocio que puede quebrar porque a sus trabajadores se les ofrecen salarios con los que no puedes competir”.

La tasa de desempleo en el condado de Sonoma es de aproximadamente 2.8%, o un 2.6% ajustado por temporada, la más baja en 20 años, dijo Eyler.

“Esto es realmente como el período de auge en la década de 1990”, dijo. “El final de esta década está empezando a parecerse al final de la década de 1990”.

Ethan Brown, gerente de programa de la Junta de Desarrollo Económico del Condado de Sonoma, dijo que tales condiciones a menudo pueden poner freno a la economía.

“Es un ciclo natural de la economía, donde la mano de obra se ve limitada y eso limita el crecimiento“, dijo Brown.

Cain compró en 2004 el negocio de metalurgia especializada, de John Strong, quien lo fundó en 1981. Se llamaba Copperworks y operaba en una carnicería, en la esquina de Western Avenue y Howard Street, en Petaluma.

Cain, quien no tenía experiencia previa en el trabajo con metales, cambió el nombre de la compañía a Mio Metals, pero mantuvo la marca Copperworks.

Cain dijo que su negocio fue el primero en ofrecer campanas de alta gama de cobre, por medio de un carrito de compras de comercio electrónico. Su primer pedido por internet fue a Carolina del Norte. Cain recordó haber enviado el artículo en una caja de cartón en el Depósito de Correo de Petaluma.

Los clientes de la compañía, que eran principalmente de los condados de Sonoma y Marín, pronto incluyeron compradores de todo el país. La compañía comenzó a recibir más solicitudes de mesas de zinc en la época de la crisis financiera de 2008.

Su objetivo era agregar más fabricantes, pero sucedió lo contrario. Cain dijo que dos empleados veteranos abandonaron la empresa.

Las partidas lo dejaron con tres artesanos, cuando necesitaba un total de nueve para satisfacer la demanda. El año pasado, dijo, fue su mejor año de ventas.

“Tengo un negocio basado en la mano de obra… pierdo dos de ellos, que representan 40% de mi fuerza laboral”, dijo. “Estaba en una mala posición cuando esas dos personas se fueron. Tenemos menos cosas que salen por la puerta cada semana“.

Pronto tuvo un cuello de botella en la producción. Dijo que la gente está dispuesta a esperar unas cuatro semanas para obtener una mesa o campana extractora hecha a mano para su hogar. “Pero si tienen que esperar ocho semanas, entonces no ordenan”, dijo Cain.

Cain ha programado una subasta en línea este mes por alrededor de $100,000 en equipos de taller de metal.

Brown, de la Junta de Desarrollo Económico del condado, y otros expertos en negocios locales dijeron que la baja tasa de desempleo, junto con el alto costo de vida del condado, está afectando en gran medida a las empresas que contratan trabajadores de nivel inicial, incluidos los de la hotelería y los sectores minoristas.

“Estamos perdiendo a nuestros trabajadores de nivel de entrada. No pueden darse el lujo de vivir aquí”, dijo Brown. “Es muy difícil mantener a alguien que gana el salario mínimo durante un año o dos, antes de pasar a un puesto de nivel superior”.

Sonu Chandi, presidente de Chandi Hospitality, que posee restaurantes y administra Mountain Mike’s Pizza en todo el Norte de la Bahía, dijo que el salario base para gran parte de la industria de servicios en el área, es lo que se consideraría de nivel de entrada.

“Estamos viendo una crisis en eso, definitivamente”, dijo. “Creo que estamos empezando a sentir eso, donde se está volviendo demasiado competitivo“.

Kathy Goodacre, directora ejecutiva de Career Technical Education Foundation, dijo que el enfoque y la actual demanda en los trabajadores de la construcción y el comercio pueden estar afectando a la industria hotelera y minorista, tanto en términos de oferta, como salarios.

“La mayoría en la construcción, e incluso algunos fabricantes locales están comenzando trabajos de nivel de entrada sin experiencia o capacitación en el rango de $18 la hora”, dijo Goodacre en un correo electrónico. En contraste, dijo, los trabajadores de hospitalidad ingresan a la fuerza laboral con $12 a $14 por hora.

Peter Rumble, director ejecutivo de Santa Rosa Metro Chamber of Commerce, dijo que las empresas con menos recursos financieros y márgenes de ganancias enfrentarán desafíos, cuando los trabajadores tengan más opciones.

“Es difícil en este momento”, dijo. “Pero prefiero tener estos desafíos, que una economía en la que no se pueda iniciar un negocio en absoluto. Prefiero tener un desempleo virtual que un desempleo de dos dígitos”.

Rumble acordó que los esfuerzos de las empresas para reclutar, capacitar y retener empleados están agravando la escasez de mano de obra local.

“Sé que nuestros negocios en el centro de la ciudad tienen el desafío de encontrar personas que se queden por mucho tiempo, francamente”, dijo. “Sabemos que es difícil para los grandes empleadores reclutar personas para el área. Todos buscan personas realmente talentosas”.

Cain dijo que pudo haber reducido el tamaño de la empresa y despedir empleados, pero eso habría significado que habría tenido que hacer más trabajo para compensar la pérdida de empleados. En cambio, Cain ahora se desempeña como presidente de una nueva empresa en Palo Alto, llamada Makers4Good, un grupo que ayuda a crear asociaciones entre organizaciones sin fines de lucro y diseñadores, minoristas electrónicos y fabricantes.

Cain dijo que no podía encontrar a nadie para comprar Mio Metals y mantenerlo funcionando. Dijo que sus empleados clave “encontraron trabajos mejores que el que tenían conmigo”.

Alejandro López dijo que está tratando de conseguir un trabajo en un taller de soldadura en Santa Rosa. Pero no tiene ganas de viajar desde su casa en Petaluma.

“Me gusta trabajar con mis manos, construir algo bonito”, dijo López. “Definitivamente voy a extrañarlo”.

The Press Democrat [English version]

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