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Alguacil del Condado de Sonoma libera registros sobre el caso de Andy López

Julie Johnson
Written by Julie Johnson

La Oficina del Alguacil del Condado de Sonoma ha publicado su primer conjunto de registros internos bajo la nueva ley de transparencia policial de California, incluidos los documentos de la investigación que hizo la agencia sobre el asesinato en 2013 de Andy López, de 13 años, por parte de un oficial veterano.

Los registros brindan una nueva ventana a la manera en que las agencias de aplicación de la ley llevan a cabo investigaciones sobre tiroteos mortales y mala conducta. Los archivos hechos públicos por la Oficina del Consejo del Condado el miércoles incluyen informes internos sobre el tiroteo de López y otros cuatro casos: encuentros sexuales de un oficial con un recluso en la cárcel; el tiroteo no fatal de un hombre con una cerradura de bicicleta en Windsor en 2016; un enfrentamiento de dos días en 2014 en Kenwood que terminó con el sospechoso suicidándose; y un caso donde se encontró que un oficial había mentido a sus supervisores.

El alguacil Mark Essick dijo que su oficina entregó los registros a The Press Democrat —la primera divulgación de su tipo para el Condado—, para cumplir con la nueva ley de transparencia policial de California. Él cree que los registros mostrarán cómo el departamento responsabiliza a sus empleados.

“Lo más importante que quiero que la gente sepa es que hacemos un trabajo de calidad cuando se trata de investigar quejas e investigar las nuestras“, dijo Essick.

Las investigaciones hechas públicas el miércoles son revisiones administrativas realizadas para determinar si los empleados siguieron las políticas del departamento. No se centran en cuestiones de derecho penal.

En el tiroteo de López, la Oficina del Alguacil descubrió que el entonces oficial Erick Gelhaus, había seguido los protocolos del departamento que regían el uso de la fuerza letal.

El archivo del caso, de 74 páginas sobre el tiroteo, proporciona la descripción más detallada hasta la fecha de la investigación del condado, que se inició casi inmediatamente después de que Gelhaus, el 22 de octubre de 2013, disparara ocho tiros al chico de Santa Rosa, impactándolo en siete ocasiones. López, un estudiante de secundaria, llevaba una pistola de aire, hecha para parecerse a un rifle de asalto real. Murió en una acera de Moorland Avenue a menos de una milla de su casa.

Más de tres docenas de oficiales respondieron a la escena después de que el compañero de Gelhaus ese día, el oficial Michael Schemmel, anunciara “disparos” en la radio de emergencia. Luego, los investigadores hablaron con unas 100 personas, en su mayoría vecinos y personas conectadas a López, incluidas al menos seis personas que dijeron haber visto a López caminando por Moorland Avenue en los momentos previos a su muerte. Muchos más reportaron haber escuchado disparos.

Desde el principio, Gelhaus, un veterano de la guerra de Irak y un instructor de armas de fuego, dijo a los investigadores que creía que el arma de aire del chico era un verdadero rifle AK-47, cuando abrió fuego, temiendo por su vida, según muestran los documentos.

La punta naranja que indica que el arma era una réplica había sido removida.

La Oficina del Fiscal del Distrito del Condado de Sonoma determinaría más tarde que el tiroteo estaba justificado.

En su primera declaración pública sobre el tiroteo —cinco años después—, Gelhaus, quien ahora es un sargento de patrulla, dijo el miércoles en una entrevista que cree que los registros internos deberían hacerse públicos y que la aplicación de la ley en general “debería haber hecho un mejor trabajo comunicando los estándares detrás de estas cosas”.

“Si la gente viera qué tan exhaustivas son estas investigaciones, combinadas con los estándares legales, si todo eso se hubiera comunicado (al público) podríamos tener diferentes perspectivas” sobre los tiroteos que involucran a oficiales y otros incidentes graves, dijo Gelhaus.

Los legisladores de California aprobaron el año pasado la nueva ley de transparencia, el Proyecto de Ley Senatorial 1421, como respuesta a una serie de polémicos tiroteos policiales y en medio de la frustración por las estrictas salvaguardias del personal policial que hasta este año impidieron que el público supiera cómo las agencias investigan las faltas de conducta de los oficiales y los incidentes mortales que involucran a los empleados.

La Oficina del Alguacil inicialmente se negó a divulgar los registros previos al 1 de enero, lo que obstaculiza los desafíos legales organizados por los sindicatos de policías que afirman que la ley no debería aplicarse a las investigaciones realizadas antes de 2019. Pero el Condado de Sonoma cambió luego de una decisión de la corte estatal de apelaciones publicada a fines del mes pasado, en la cual desestimó los argumentos presentados por los sindicatos de la policía, una resolución que los expertos legales dicen que ahora es vinculante para las agencias de aplicación de la ley en todo el Norte de California.

Bajo la nueva ley, The Press Democrat solicitó los registros de mala conducta y de uso de la fuerza de todas las agencias de aplicación de la ley en el Condado de Sonoma, y muchas otras en toda la región. El Departamento de Policía de Santa Rosa se encuentra entre las agencias que continúan reteniendo documentos, aunque un número creciente de departamentos de seguridad han comenzado a divulgar sus registros.

La investigación de López destaca entre otros casos de fuerza mortal debido a la cantidad de detalles ya publicados sobre el tiroteo. Fue un tema de intenso escrutinio público, cobertura de medios nacionales y una demanda de derechos civiles presentada por los padres de López. El condado resolvió esa demanda a finales del año pasado por un récord de $3 millones.

No se incluyen en los registros divulgados el miércoles, los documentos de la investigación de homicidios llevada a cabo por el Departamento de Policía de Santa Rosa, que incluyó entrevistas con unos 200 testigos, 200 horas de entrevistas grabadas, incluidas las de Gelhaus y Schemmel, y 175 elementos de evidencia. La Oficina del Alguacil espera divulgar registros adicionales de la policía de Santa Rosa después de que reciba los documentos redactados que ha solicitado a la ciudad, dijo Essick.

La muerte de López puso en marcha un impulso de un año en el condado para mejorar la relación de los agentes de policía con las comunidades a las que sirven. El condado creó una agencia independiente que revisa las políticas de la Oficina del Alguacil y las investigaciones internas. Construyó un parque en honor a López en un terreno vacío, donde murió. Y ayudó a liderar la adopción más generalizada de cámaras en tableros de patrullas y sobre el cuerpo.

Ese tipo de cámaras no estaban en uso en Moorland Avenue, ese día en octubre de 2013, cuando López caminaba desde su casa en una acera cerca de lo que entonces era un baldío. Llevaba una réplica de un arma que pertenecía a uno de sus amigos, quien “le dijo a López que tuviera cuidado, ya que la punta naranja estaba rota”, según el informe. El amigo le dijo a los investigadores que “estaba tan preocupado por el rifle, que su primo había comprado un poco de pintura… para pintar el arma color naranja”, indica el documento.

Dos conductores separados alertaron a López después de verlo portar la pistola de aire, incluido un hombre que bajó la ventanilla de su auto y le dijo: “¡Oye! ¡Tira esa cosa!”, según el informe. Otro conductor le dijo a los investigadores que, dado que “recientemente había recibido disparos en su ventana, se enfrentó a López para ver la posibilidad si él lo había hecho”, asumiendo que el arma era falsa, según el informe. López negó estar involucrado.

Otras personas a pie o en autos también les dirían a los investigadores que vieron a López caminando por la calle.

Un hombre dijo a los investigadores que “se sobresaltó y se preocupó por el hecho de haber visto a López con un rifle y un vehículo de patrulla del alguacil acercándose por detrás“.

En el coche patrulla, Schemmel, un oficial de entrenamiento, estaba detrás del volante con su entrenador, el entonces oficial Gelhaus en el asiento de pasajero. Schemmel dijo que las instrucciones de Gelhaus al comienzo de ese día “debían ser lo más proactivas y ocupadas posible”, según el informe.

Mientras conducía hacia el oeste por West Robles Avenue, Gelhaus vio a López cuando los agentes se acercaron a la intersección de Moorland Avenue. Schemmel recordó que Gelhaus dijo: “¿Ves eso?”.

López caminaba hacia el norte por Moorland Avenue, de espaldas a los oficiales, sosteniendo la pistola de aire en una mano, con el cañón apuntando hacia el suelo.

Los documentos muestran que sus recuerdos diferían sobre qué mano López había usado López para sostener el arma. Gelhaus recordó que López lo sujetaba por la empuñadura de la pistola en su mano izquierda, con el cañón apuntando al suelo. Schemmel dijo inicialmente que López la tenía en la mano derecha.

Schemmel condujo la patrulla hacia Moorland Avenue y la estacionó a unos 60 pies detrás del niño, sonando brevemente su sirena de emergencia, según los archivos. Gelhaus salió y sacó su arma, se arrodilló en la “V” de la puerta y ordenó a López que dejara caer el arma.

López comenzó a girar y el cañón de la pistola de aire subió, según ambos oficiales.

Gelhaus disparó ocho balas en 10 segundos. Siete impactaron a López, quien cayó al suelo y fue declarado muerto por los paramédicos. Más tarde, los investigadores descubrieron que López tenía un paquete de marihuana y un frasco de gotas oculares Visine en los bolsillos, y un informe forense indicó que tenía THC psicoactivo en la sangre.

El ruido de los disparos sorprendió a muchos residentes del vecindario en las afueras del sudoeste de Santa Rosa.

Un hombre que regresaba a casa de Costco con su hijo de tres años, un vecino en su patio trasero, otro vecino que veía la televisión, alguien que tomaba una siesta, todos reportaron haber escuchado el sonido distintivo de los disparos, según los oficiales que iban de puerta en puerta preguntando si la gente había escuchado o visto algo.

Los oficiales que llegaron temprano a la escena proporcionaron varias primeras impresiones del arma de aire. Algunos dijeron que parecía real y otros dijeron que parecía falsa.

Los oficiales acordonaron el área, restringiendo el acceso al requerir que oficiales mostraran su identificación, se registraran e indicaran su propósito, antes de que les fuera permitido ingresar a la escena del crimen.

Gelhaus fue abducido y llevado al Departamento de Policía de Santa Rosa.

Dos detectives de la policía de Santa Rosa entrevistaron a Gelhaus a las 10:40 pm esa noche. En otra habitación, dos detectives del alguacil vieron la entrevista en un monitor de video junto al personal de la Oficina del Fiscal del Distrito, los departamentos de policía de Santa Rosa y Petaluma. La entrevista con Schemmel, que ocurrió primero, sucedió de la misma manera.

Gelhaus permanecería allí hasta que un oficial lo llevara a la oficina del alguacil a la 1 de la madrugada del día siguiente.

De acuerdo con los archivos, desde el principio no hubo sospechas de que Gelhaus o Schemmel hayan violado la política o hayan cometido ningún tipo de conducta indebida.

La revisión de asuntos internos concluyó que el uso de la fuerza letal por parte de Gelhaus “era razonable basado en las acciones de Andy López, de volverse hacia los oficiales Gelhaus y Schemmel con un rifle de asalto AK-47 (basado en lo que creían los dos oficiales en el momento del tiroteo)”.

Gelhaus “tenía todo el derecho de protegerse con una fuerza razonable, que en este caso fue disparar a López, ya que no siguió las órdenes y se volvió hacia los oficiales Gelhaus y Schemmel con el rifle”.

Los intentos de contactar a la familia López y Arnoldo Casillas, su abogado en la demanda civil, no tuvieron éxito el miércoles.

Essick, un sargento en ese momento, dijo el miércoles que el tiroteo fue trágico, particularmente porque López tenía sólo 13 años.

“A veces suceden situaciones trágicas que nos empujan y nos obligan a reaccionar. Tenemos que reaccionar por la seguridad pública”, dijo Essick. “¿Erick confundió el arma? Sí, lo confundió, pero probablemente mucha gente lo habría confundido con un arma real”.

Gelhaus limitó sus comentarios el miércoles a la novedad de tener archivos de aplicación de la ley, previamente confidenciales abiertos al escrutinio público.

Dijo que espera que la nueva ley y los registros divulgados brinden una oportunidad para generar confianza en la aplicación de la ley y el trabajo que implica la investigación interna de los oficiales.

“Hacemos un muy buen trabajo investigando estas cosas”, dijo Gelhaus. “No sé por qué no hemos hecho un mejor trabajo comunicando los estándares detrás de estas cosas, cuán exhaustivas y profundas son estas investigaciones”.

Esa confianza “depende de cómo es presentado” en público, dijo.

Hasta este año, esa imagen había sido nublada por California, negando el acceso público a los archivos de la policía. Seguir adelante con la nueva ley, eso puede cambiar.

La minuciosidad de la investigación es lo que necesita ser comunicado”, dijo Gelhaus.

Colaboraron en esta investigación los periodistas, Andrew Beale y Nashelly Chavez, de The Press Democrat.

Esta historia fue producida como parte del California Reporting Project, una colaboración de más de 30 salas de redacción en todo el estado para obtener e informar sobre la conducta indebida de la policía y los graves registros del uso de la fuerza, que se revelaron en 2019.

The Press Democrat [English version]        

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Posted by La Prensa Sonoma on Wednesday, February 7, 2018

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