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Pistolero y tres rehenes fueron encontrados muertos en Yountville

Julie Johnson
Written by Julie Johnson

Un condecorado veterano del ejército con un rifle de gran potencia regresó a Veterans Home of California, en Yountville, donde recientemente había sido expulsado de un programa para el tratamiento del estrés de combate, y mató a tres trabajadoras de salud mental el viernes, dijeron las autoridades.

Él y las víctimas fueron encontrados muertos aproximadamente ocho horas después de que intercambió disparos con un oficial del alguacil del Condado de Napa, dijeron las autoridades.

El ataque, justo después de las 10 am, desencadenó un cierre de todo el día en la casa de veteranos más grande del país, que ocupa un campus estatal de 600 acres. Las víctimas murieron en un edificio donde trabajaron con The Pathway Home, una organización privada que ayuda a los veteranos traumatizados a transitar a la vida civil.

Docenas de oficiales de la ley fuertemente armados de toda la región, así como del FBI, se apiñaron en el campus a media mañana, preparándose para un asedio o negociaciones prolongadas de rehenes, pero eso no sucedió. Los oficiales no vieron ni escucharon nada del pistolero o de los tres rehenes en el transcurso de unas ocho horas, hasta que descubrieron sus cuerpos alrededor de las 6 pm, dijo un portavoz de CHP.

“Me siento mal. Me siento mal de corazón”, dijo el representante Mike Thompson, demócrata de St. Helena, quien conoció a una de las tres mujeres asesinadas el viernes. “Estas fueron personas maravillosas que fueron asesinadas. Es realmente difícil pensarlo, hablar sobre esto. Es otra matanza sin sentido”.

Las víctimas fueron identificadas como la directora ejecutiva de The Pathway Home, Christine Loeber; la terapeuta del personal Jen Golick y Jennifer Gonzales, psicóloga del sistema de atención sanitaria del Departamento de Asuntos de Veteranos de San Francisco.

Al menos una, y posiblemente todas las mujeres, conocían al pistolero, Albert Wong, de 36 años, quien hace unas semanas era residente bajo tratamiento con la organización, dijo el capitán del alguacil del condado de Napa, Steve Blower.

Poco después de las 10 am, Wong entró al Edificio G, también llamado Madison Hall, en el medio del campus, llevando un rifle de alta potencia, municiones y al menos otras dos armas de fuego. Interrumpió una fiesta de despedida para un miembro del personal de The Pathway Home, dijeron las autoridades.

“Estaba claro que estaba allí para causar algún daño”, dijo un voluntario y vocero de la organización, Larry Kamer, cuya esposa, Devereaux Smith, estaba en la habitación cuando Wong entró por la puerta.

Muchos escaparon, incluyendo Smith, pero no Loeber, Golick y Gonzales.

Blower dijo que el agente que intercambió disparos con Wong estaba cerca y llegó minutos después de la primera llamada al 911. Se encontró con personas que huían de la escena.

No se detuvo a esperar. Él entró”, dijo Blower.

El oficial, cuyo nombre no fue revelado el viernes, intercambió disparos con Wong en un breve encuentro dentro de Madison Hall, dijo Blower. No se intercambiaron palabras, según el capitán. Los informes de despacho indicaron que se habían disparado hasta 30 tiros.

Los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley revelaron algunos otros detalles sobre las circunstancias del ataque o el encuentro con el oficial, incluido cómo terminó el intercambio de disparos. Las autoridades no dijeron cómo murió Wong.

No se hizo más contacto con Wong ni con ninguna de las víctimas, incluso cuando decenas de agentes del orden público, equipos SWAT y negociadores de rehenes rodearon el edificio, intentando durante horas alcanzar al sospechoso por teléfono celular pero sin hacer contacto, dijo Chris Childs, subdirector de la división Golden Gate de CHP.

Childs dijo que más tarde encontraron un teléfono celular en el auto alquilado de Wong, estacionado en el campus.

Wong, que sirvió en la infantería durante sus tres años de servicio activo, que finalizó en 2013, ganó cuatro medallas, incluida una medalla de la campaña en Afganistán, con dos estrellas de la campaña, según la Associated Press. También recibió una insignia de puntería experta con rifle.

Había sido despedido de The Pathway Home, según el senador estatal Bill Dodd, demócrata de Napa, cuyo distrito incluye el campus de veteranos.

Noticias de las acciones de Wong el viernes devastaron a Cissy Sherr, quien junto con su esposo Matthew Sherr se convirtieron en los guardianes legales de Wong en San Francisco, después de la muerte de su padre cuando él era un niño. Sherr dijo que Wong se unió al ejército y sirvió en Afganistán, y le confió sobre las experiencias difíciles que tuvo mientras servía en el extranjero.

“Al igual que muchos de nuestros hombres jóvenes en el ejército, vio algunos momentos difíciles“, dijo Sherr.

Los Sherrs, que viven en la península de San Francisco, se mantuvieron en contacto con Wong en sus cumpleaños, pero Sherr dijo que no sabía que Wong se había unido a un programa para ayudar a los veteranos a recuperarse de las experiencias traumáticas de la guerra.

“Siempre ha sido de voz suave, honesto, patriótico y leal. Es desgarrador“, dijo la noche del viernes.

El Veterans Home of California alberga a unos 850 residentes en la propiedad, administrados por el Departamento de Asuntos de Veteranos de California. La portavoz June Iljana dijo que aproximadamente 300 empleados trabajan en la casa administrada por el estado, la más grande de su tipo en la nación. La instalación mantiene operaciones desde hace unos 135 años.

“Tres almas inocentes dieron todo y ya no están con nosotros”, dijo Dodd. “Es una tragedia más allá de lo que hubiéramos imaginado… Ciertamente, esto subraya cuán grande es el problema que tenemos con nuestros veteranos que regresan a casa de nuestros conflictos en Medio Oriente“.

Thompson, el veterano congresista de la región y oriundo del Valle de Napa, acababa de bajar de un avión procedente de Washington, DC, rumbo a Sacramento, para asistir a una conferencia sobre prevención de la violencia armada, cuando se enteró del tiroteo en Napa y se redirigió al campus para veteranos, a unas 20 millas al sur de su casa.

“Tenemos que hacer todo lo posible para frenar la violencia armada”, dijo Thompson, un veterano de la guerra de Vietnam. “Tenemos que asegurarnos de que mis colegas en Washington, que hasta la fecha se han negado a hacer cualquier cosa, se pongan a hacer algo”.

Thompson calificó el evento como “muy, muy triste”, particularmente a la luz del hecho de que tuvo lugar en un establecimiento cuya misión es ayudar a personas con problemas.

“Hay tres personas muy dedicadas en una habitación con él que se levantan todas las mañanas para ayudar a los veteranos“, dijo antes de que se anunciaran las muertes.

El gobernador Jerry Brown emitió un comunicado diciendo que él y su esposa “están profundamente tristes por la horrible violencia en el Hogar de Veteranos Yountville… Nuestros corazones están con sus familias, seres queridos y toda la comunidad de Yountville”. Ordenó que las banderas del capitolio volaran a media asta.

El campus de Yountville está abierto al público e incluye campos de béisbol y un teatro donde los estudiantes locales estuvieron presentes el viernes, antes de ser evacuados.

The Pathway Home arrienda una instalación residencial en los terrenos y sirve a veteranos de las guerras en Afganistán e Irak, que sufren problemas que incluyen estrés postraumático, lesiones cerebrales traumáticas leves, depresión y problemas de abuso de sustancias. Ha ayudado a 450 veteranos en la última década, según su sitio web.

Thompson lo llamó un programa muy necesario que brinda todo tipo de cuidados y servicios a los veteranos. “Es absolutamente inquietante y molesto que algo así ocurra aquí”, dijo.

Con información de los reporteros de The Press Democrat, Martin Espinoza y Christi Warren.

The Press Democrat [English version]

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