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Incertidumbre, luego de un mes de los incendios en el Norte de California

Paul Payne
Written by Paul Payne

Hace un mes, la cara del condado de Sonoma cambió para siempre.

Vientos monstruosos avivaron una serie de incendios forestales mortales que comenzaron el 8 de octubre y rugieron en Santa Rosa y el Valle de Sonoma, sorprendiendo a residentes dormidos y arrasando barrios enteros desde Fountaingrove hasta Coffey Park.

Para el momento en que los devastadores incendios fueron contenidos casi tres semanas después, habían carbonizado más de 114,000 acres, destruido 5,300 casas y matado a 23 personas, convirtiéndose en los peores incendios forestales en la historia de California.

El daño se estima en 3 billones de dólares.

Ahora, con el humo despejado y la recuperación en marcha, muchos todavía están tratando de hacer frente a la magnitud del desastre, mientras se vuelven cada vez más ansiosos sobre el futuro.

Todavía quedan preguntas clave sobre la noche en que estalló la tormenta de fuego: ¿qué causó los incendios? ¿Y por qué algunas personas no fueron advertidas antes de que las llamas llegaran a sus vecindarios?

Cuestiones igualmente importantes se ciernen en las próximas semanas y meses: ¿adónde irán las personas desplazadas? ¿Cuántos regresarán al condado de Sonoma? ¿Cuánto tiempo demorará la reconstrucción y cuánto costará? ¿Qué pasará con los mercados locales de bienes raíces, turismo y trabajo?

Ben Stone, director de la Junta de Desarrollo Económico del Condado de Sonoma, espera una pérdida temporal de trabajadores y visitantes. Pero predijo que regresarán, y que la economía se fortalecerá a medida que aumenten las nuevas y posiblemente mejores viviendas.

“Creo que la economía volverá bastante rápido, simplemente porque estamos recibiendo tanto dinero de las aseguranzas”, dijo Stone, quien perdió su casa de 29 años en Coffey Park. “Todo eso ayudará a recuperar el área”.

El residente de la calle Randon Way, Louis Pell, también se mostró optimista a pesar de perder su casa sin seguro, que compartía con su madre, novia e hija, Lilly, de 8 años. El contratista de 28 años dijo que reconstruiría con la ayuda de amigos comerciantes.

“Soy un chico joven y todavía tengo opciones sobre lo que voy a hacer”, dijo Pell, quien jugaba a la pelota frente a su casa incinerada el martes. “Tengo el tiempo de mi lado”.

Otros dijeron que es demasiado pronto para advertir lo que suceda, sólo un mes después de los incendios.

El alcalde de Santa Rosa, Chris Coursey, dijo el martes que no está especulando sobre el futuro, sino que está “tomando pequeños pasos” y centrándose en las tareas diarias que tiene adelante.

“No estoy celebrando el mes”, dijo Coursey. “A veces parece que ha pasado tanto tiempo después de un mes y otras veces se siente como que fue ayer”.

Las colinas ennegrecidas y los vecindarios a ras de suelo son los recordatorios más visibles del incendio de Tubbs, llamado así por una carretera en Calistoga donde se cree que comenzó, alrededor de las 9:45 pm el 8 de octubre.

Avivado por vientos de hasta 78 mph, corrió una distancia de aproximadamente 15 millas hacia Santa Rosa, casi reflejando el destructivo camino del fuego Hanly, 53 años antes. Miles de personas se vieron obligadas a evacuar con poca o ninguna notificación, ya que las llamas incineraron vecindarios en las colinas y los valles, saltando la carretera 101 hacia el vecindario Coffey Park. Algunos quedaron atrapados mientras intentaban escapar y murieron quemados.

“Cuando se tiene en cuenta que se quemó desde Calistoga hasta Santa Rosa, en poco más de cuatro horas, es bastante sorprendente”, dijo Bret Gouvea, comandante de incidentes de Cal Fire, del 8 al 27 de octubre.

Al mismo tiempo, seis incendios prendieron a lo largo del Valle de Sonoma, obligando a más personas a evacuar y quemando más hogares. Eventualmente se fusionaron en un gran infierno.

Alrededor de 6,700 bomberos respondieron de todo el estado, y tan lejos como Australia, luchando contra las llamas desde el suelo y el aire durante 19 días. Para el momento en que terminó, las tormentas de fuego fusionadas en el condado de Sonoma consumieron 178 millas cuadradas.

“Hay partes de los incendios que parecían que había caído una bomba aérea”, dijo Gouvea. “Simplemente una devastación masiva”.

Los incendios generaron 2,269 informes de personas desaparecidas. Durante las siguientes cuatro semanas, equipos de detectives siguieron pistas y seguían consejos. Hasta hoy han encontrado a todos, menos a 27 personas, dijo el sargento del alguacil, Spencer Crum.

Los restos de los que murieron también fueron sacados de los escombros. De los 23 muertos, cinco aún no han sido identificados y sus restos han sido sometidos a pruebas de ADN, dijo Crum.

A pocos días de los incendios, las especulaciones sobre la causa se centraron en las líneas eléctricas de PG&E, que han sido considerados responsables de otros incendios en California, incluido el incendio Butte, de 2015, en el condado de Amador.

Cal Fire está examinando varias teorías, ya que intenta determinar qué fue lo que inició los incendios en el condado de Sonoma. PG&E se ha negado a especular sobre alguna causa particular y dijo que está cooperando plenamente con los investigadores. En ausencia de un hallazgo oficial, al menos 10 demandas con más de 100 reclamantes habían sido presentadas alegando que las líneas eléctricas mal mantenidas eran responsables del desastre. Abogados de todo el país se han reunido en Santa Rosa para organizar reuniones informativas sobre litigios masivos contra incendios.

Los críticos también cuestionan por qué el condado no utilizó un sistema de alerta del gobierno que pudo haber enviado una advertencia anticipada a cualquier teléfono celular dentro de una cierta distancia de las torres celulares. El condado respondió que fue un esfuerzo deliberado para minimizar el pánico y dijo que las autoridades estaban preocupadas de que el sistema notificara a todos los titulares de teléfonos celulares en el condado. Pero funcionarios federales de emergencia dijeron que es posible limitar las llamadas por geografía, como se hizo en el condado de Lake antes del amanecer del 9 de octubre para advertir a las personas en un área de Clearlake, amenazada por un incendio forestal.

Y los bomberos siguen persiguiendo “humaredas”, o árboles y raíces humeantes que levantan columnas de humo blanco.

Todos los días, en algún lugar de las vastas áreas quemadas, las llamadas de personas preocupadas que ven humo llegan a los despachadores. Los bomberos en servicio responden. El martes, los bomberos de Cal Fire y Bennett Valley tuvieron dos visitas de control de humo en el parque estatal Trione-Annadel, yendo de excursión a las cimas del parque para encontrar la vegetación humeante y humedeciéndola.

El capitán de Cal Fire, Garrett White, dijo que eso era de esperar, luego de la magnitud de los incendios forestales.

“Tenemos llamadas por todos lados. Habrá cosas simplemente humeando por mucho tiempo “, dijo White.

The Press Democrat [English version]          

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