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Desastre natural más grande para el condado de Sonoma: 9 muertos, 1,500 estructuras dañadas

Una violenta tormenta de fuego, nacida en la oscuridad de la noche alimentada por fuertes y secos vientos, rugió de las colinas rurales limítrofes de los condados de Napa y Sonoma el lunes y quemó una franja devastadora en Santa Rosa desde las orillas orientales, matando al menos a nueve residentes del condado de Sonoma y destruyendo más de 1,500 estructuras.

Decenas de miles de personas se vieron obligadas a huir de sus hogares horas antes del amanecer, cuando la ruina forjada por las llamas en varias horas aterradoras se hizo evidente en un paisaje rural y urbano que abarca más de 50 millas cuadradas. En el condado de Sonoma solamente, las autoridades dijeron que 125 personas fueron reportadas como desaparecidas.

Para miles de bomberos y residentes que trataron de proteger las casas, el incendio provocado por ráfagas de hasta 68 mph fue una fuerza amorfa, imparable, desbordándose por Mark West Springs, Larkfield y Wikiup, y Fountaingrove, donde consumió cientos de casas de lujo en Santa Rosa, escondidas en las laderas boscosas.

Desde allí corrió, quemando negocios y campus escolares y amenazando a dos hospitales, donde cientos de pacientes fueron evacuados. Lanzando chispas por delante de su frente principal, el incendio luego saltó la autopista 101 en un rincón densamente poblado del noroeste de Santa Rosa.

En Coffey Park, la destrucción era devastadora. Bloque tras bloque, cientos de casas estallaron en llamas.

“El volumen de estructuras y vecindarios que han sido completamente destruidas es increíble”, dijo el asistente del mariscal de bomberos de Santa Rosa, Paul Lowenthal, quien perdió su propia casa en Larkfield, el lunes. “Hay áreas donde, por lo que los ojos pueden ver, es una devastación completa, con vecindarios enteros quemados hasta el suelo“.

Al anochecer del lunes, el incendio de Tubbs, que comenzó alrededor de las 10 pm cerca de Calistoga, en el este del condado de Napa, seguía sin control en muchos frentes. Su peaje de un día lo convirtió en el peor desastre natural registrado en el condado de Sonoma, y ​​entre los incendios forestales más destructivos en la historia de California. Las autoridades dijeron que esperaban que el número de muertos creciera, y que las pérdidas financieras causadas por el incendio —desde casas y hoteles de lujo, a escuelas y viñedos— podrían llegar a los billones de dólares.

El incendio, que quemó 27,000 acres el lunes por la noche, fue el más catastrófico de más de 14 incendios forestales en ocho condados en el Norte de California. La actividad más pesada se concentró en los condados de Sonoma, Napa, Mendocino y Lake, donde fueron quemados hasta 75,000 acres. Un total de 11 personas fueron confirmadas muertas en los incendios locales, incluyendo dos en el condado de Mendocino y una pareja de ancianos en el condado de Napa.

En el valle de Sonoma, varios incendios quemaron 5,000 acres alrededor de Glen Ellen y Kenwood, donde las casas en ambos lados de la autopista 12 fueron destruidas.

“Ha sido una noche horrible y aterradora para mucha gente”, dijo el jefe de policía de Santa Rosa, Craig Schwartz, durante una conferencia de prensa. La baja humedad y fuertes vientos interiores que se desarrollaron durante el fin de semana ayudaron a alimentar la tormenta de fuego. Cal Fire y el Servicio Nacional de Meteorología emitieron una advertencia de bandera roja que se prolongó hasta hoy, aunque las ráfagas habían desaparecido en gran medida el lunes por la noche.

Para ese momento, la pesadilla que muchos expertos de incendios forestales habían temido en Santa Rosa había aparecido. Fue una inquietante secuela del desastroso incendio Hanley de 1964, que se originó en el mismo terreno accidentado a lo largo de la frontera Napa-Sonoma y arrasado lo que entonces era en su mayoría tierra rural. Se detuvo antes de que llegara al núcleo de la ciudad.

No fue así esta vez.

Las llamas superaban a las tropas de bomberos, que ardían entre fincas arboladas y rurales, y sobre bloques pavimentados de la ciudad. Residentes desesperados pidieron todo el día actualizaciones sobre la dirección del avance del fuego activo, que parecía tenerlos rodeados. Los oficiales de bomberos pidieron refuerzos.

La autopista 101 en Santa Rosa estuvo completamente cerrada en ambas direcciones, desde Steele Lane hasta Mark West Springs Road. El humo espeso mantuvo a los tanques con agua y helicópteros de bomberos Cal Fire necesitados durante gran parte del día. Vuelos comerciales en Charles. M. Schulz-Sonoma County Airport fueron cancelados.

Con las horas antes de que saliera el sol, el fuego había coronado una cresta al oeste de Santa Rosa, encendiendo la ladera con llamas antes de descender hacia la ciudad.

Ted Regan, que vive cerca del camino de Calistoga, dijo que vio el resplandor en las colinas detrás de su casa, alrededor de las 2 am.

Se puso más brillante, y más brillante, y luego vimos llamas. Fue entonces cuando dijimos: ‘Es hora de irnos'”, dijo Regan.

Rachel McKenzie, que huyó de su casa al sur de la avenida Hopper en el noroeste de Santa Rosa con su hijo, su esposo y una caja llena de reptiles, describió las frenéticas horas de evacuación más tarde, mientras esperaba noticias de su casa en un centro de evacuación de emergencia.

“Fue totalmente caótico”, dijo McKenzie. “Vi un incendio comenzar en la casa de mi vecino, y fue completamente engullido cuando nos fuimos”.

Trabajar para evacuar pacientes de los hospitales Kaiser Permanente y Sutter Santa Rosa en el norte de la ciudad comenzó en la oscuridad, mientras el humo en el viento cubrió el corredor de la autopista 101. En las colinas, y más tarde en las llanuras, los residentes fueron alertados del acercamiento del fuego por órdenes de evacuación, hechas por llamadas de emergencia, transmisiones de altavoces y oficiales golpeando puertas.

“Estos incendios se han producido en el momento más vulnerable de un individuo, cuando están en casa y en la cama“, dijo el senador estatal Mike McGuire, demócrata de Healdsburg.

Al mediodía, las órdenes de evacuación incluyeron a Oakmont —la comunidad de jubilados en el Valle de Sonoma— las afueras del sur de Windsor y la frontera oriental de Rohnert Park.

Para entonces, un gran parque para casas móviles en la avenida Mendocino quedó ardiendo en ruinas. Alrededor de la mitad de la escuela secundaria Cardinal Newman fue destruida, junto con lugares como el Fountaingrove Inn, el Hilton Sonoma Wine Country y el histórico Fountaingrove Round Barn. El Luther Burbank Center for the Arts fue parcialmente dañado y Paradise Ridge winery sufrió daños extensos.

La supervisora ​​del condado de Sonoma, Shirlee Zane, quien examinó el daño desde un helicóptero el lunes por la tarde, describió el paisaje quemado como “una infernal zona de guerra”.

“Parecía que alguien había bombardeado estos barrios”, dijo.

PG&E informó que 50,000 clientes del condado de Sonoma estuvieron sin electricidad el lunes. La cobertura del teléfono móvil fue intermitente durante todo el lunes, ya que las llamas destruyeron el equipo de comunicación en la región.

“Debido a los incendios forestales, algunos clientes inalámbricos en los condados de Sonoma, Napa, Mendocino y Humboldt, y sus alrededores, pueden estar experimentando problemas con sus servicios inalámbricos”, dijo Leland Kim, director de relaciones con medios de AT&T. “Estamos trabajando para restablecer el servicio lo más rápido posible”.

El gobernador Jerry Brown declaró un estado de emergencia en los condados de Napa, Sonoma, Mendocino y Yuba, así como otros en todo el estado. Los dos congresistas del condado de Sonoma, Jared Huffman, demócrata de San Rafael, y Mike Thompson, demócrata de St. Helena, viajaron a la zona el lunes, y Thompson se unió a Zane en la indagación aérea.

Dijo que ya había enviado fotos a la Agencia Federal de Manejos de Emergencias y a la Casa Blanca.

La causa del incendio de Tubbs sigue siendo indeterminada, aunque cualquier pequeña chispa pudo haber sido avivada por las fuertes ráfagas de viento la noche del domingo, dijeron funcionarios de Cal Fire.

Comenzó cerca de la carretera 128 y Bennett Lane al norte de Calistoga y se extendió hacia el suroeste en el condado de Sonoma a través de zonas boscosas a lo largo de Mark West Creek y Mark West Springs Road.

Las explosiones de tanques de propano reventaron durante la noche mientras las llamas ponían el cielo enrojecido. El lunes hubo un escenario de otro mundo, con un sol rojo sangre oscurecido por el humo, la ceniza cubriendo el suelo y los residentes corriendo para llenar los tanques de gas y buscar refugios de emergencia.

“Fue como un apocalipsis”, dijo Laura Mills, que vive en Wedgewood Way, en Fountaingrove, obligada a evacuar al Centro Comunitario de Finley. “Fue muy espeluznante”.

Los centros de evacuación en todo el condado estuvieron llenos todo el día con gente ansiosa, agotada, incierta de lo que les esperaba en casa.

Los caminos, las escuelas y los negocios alrededor del área fueron cerrados con órdenes obligatorias de evacuaciones ampliadas.

El jefe de bomberos de Cal Fire, Ken Pimlott, dijo que la evaluación preliminar con pérdidas de más de 1,500 estructuras residenciales y comerciales fue extraída de “estimaciones muy conservadoras”.

Varios incidentes de saqueo fueron registrados el lunes por la tarde, tanto en áreas residenciales como comerciales. El jefe de policía interino de Santa Rosa, Schwartz, ordenó un toque de queda, prohibiendo que cualquier persona esté dentro de una zona de evacuación obligatoria entre las 6:45 pm y 7:15 am.

El alguacil del condado de Sonoma, Rob Giordano, dijo que decenas de policías, entre ellos al menos 120 de condados vecinos, patrullarán las áreas de incendios en los próximos días, deteniendo y potencialmente arrestando a cualquier persona no autorizada que se encuentre adentro de estas zonas.

El alcalde de Santa Rosa, Chris Coursey, fue claramente emotivo durante breves comentarios en la conferencia de prensa del lunes. “Tengo suerte”, dijo. “Mi casa está bien. Mi familia está bien. Mi ciudad no lo está. Y nos llevará mucho tiempo recuperarnos de lo que ha pasado hoy”.

“Pero la ciudad”, dijo, “es fuerte”.

“Somos una ciudad resistente. Somos una ciudad indivisible, y vamos a tener que estar juntos mientras pasamos por esto”.

Mary Callahan, Paul Payne, Randi Rossmann, Julie Johnson y J. D. Morris contribuyeron a este reporte

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